C贸mo se utilizaron los aviones en la Primera Guerra Mundial

 

Aunque los aviones eran un invento relativamente nuevo, la carrera por la superioridad a茅rea comenz贸 durante la Primera Guerra Mundial.

El avi贸n exist铆a desde hac铆a poco m谩s de una d茅cada cuando estall贸 la Primera Guerra Mundial, pero ambos bandos del conflicto reconocieron r谩pidamente las ventajas de crear m谩quinas de guerra voladoras y trabajaron sin descanso durante toda la guerra para desarrollar cazas y bombarderos m谩s r谩pidos, m谩s grandes y m谩s mort铆feros. El concepto de "superioridad a茅rea" no se conoc铆a antes de 1914, pero ganar la guerra en los cielos se convirti贸 en una necesidad t谩ctica al final de la Gran Guerra.

Los primeros aviones de guerra eran de reconocimiento

La principal funci贸n militar de los aviones en la Primera Guerra Mundial era el reconocimiento, dice Jon Guttman, un historiador de la aviaci贸n militar autor de m谩s de una docena de libros sobre aviones y pilotos de combate de la Primera Guerra Mundial. Los militares hab铆an utilizado globos aerost谩ticos durante m谩s de un siglo para obtener una vista de p谩jaro del campo de batalla, incluso durante la Guerra Civil de Estados Unidos, pero los aviones de ala fija de la Primera Guerra Mundial eran capaces de volar profundamente detr谩s de las l铆neas enemigas para rastrear los movimientos de las tropas y mapear el terreno.

"Eran aviones biplaza con un piloto que volaba y un observador que llevaba los prism谩ticos y tomaba notas", explica Guttman.

Los dibujos escritos a mano y las observaciones sobre el terreno no siempre eran precisos, pero resultaron fundamentales en algunas de las primeras operaciones. En 1914, por ejemplo, los aviones de reconocimiento brit谩nicos del Royal Flying Corps alertaron a los comandantes brit谩nicos y franceses sobre las tropas alemanas que se preparaban para asediar Par铆s a trav茅s de B茅lgica. Los ej茅rcitos aliados pudieron flanquear a los alemanes, lo que dio lugar a la Batalla de las Marnes, una victoria temprana fundamental.

No pas贸 mucho tiempo antes de que se montaran c谩maras en los aviones de reconocimiento, tomando docenas de fotos a茅reas que se revelar铆an y unir铆an para crear mapas panor谩micos del campo de batalla. Esas im谩genes, cada vez m谩s n铆tidas y con mayor zoom, proporcionaron a los comandantes de campo una informaci贸n sin precedentes para posicionar la artiller铆a y planificar los movimientos de las tropas.

Los primeros combates de perros y ases voladores

Al comienzo de la Primera Guerra Mundial, los aviones de reconocimiento eran una novedad tal que los pilotos enemigos se saludaban entre s铆 mientras cruzaban las l铆neas del frente. Pero no pas贸 mucho tiempo antes de que se comprendiera la importancia estrat茅gica de los aviones de espionaje, y con ello el deseo ardiente de derribar los aviones del enemigo.

"Hasta 1915 no exist铆a el avi贸n de combate", dice Guttman. "Pero despu茅s del Marne, los mandos militares empezaron a tomarse en serio la idea de eliminar al otro".

En las primeras escaramuzas, los lentos aviones de reconocimiento se disparaban entre s铆 con pistolas y rifles de servicio. Los equipos de tierra empezaron a montar ametralladoras delante de la posici贸n del observador, pero era dif铆cil apuntar alrededor de la h茅lice, las alas y los puntales.

El invento innovador fue el "engranaje de interrupci贸n" o "engranaje de sincronizaci贸n", que permit铆a a una ametralladora montada en la parte delantera disparar una andanada continua de balas de forma segura a trav茅s de las palas giratorias de la h茅lice del avi贸n. Todo lo que ten铆an que hacer los pilotos era apuntar el morro del avi贸n hacia el enemigo y disparar.

Al ingeniero de origen holand茅s Anthony Fokker se le atribuye el desarrollo del primer tren de aterrizaje sincronizado para el ej茅rcito alem谩n, que mont贸 en el monoplaza Fokker E-1 en 1915. El ligero avi贸n era tan 谩gil y mort铆fero que los aliados lo apodaron el "Azote Fokker".

Por primera vez, los aviones se lanzaron al aire con el prop贸sito expreso de combatir aire-aire, y los franceses comenzaron a llamar "l'as" o as a cualquier piloto que derribara cinco o m谩s aviones enemigos. Aunque a estos ases no les faltaba habilidad y audacia, los ganadores de la mayor铆a de los primeros "combates de perros" eran los pilotos que volaban con la mejor tecnolog铆a.

"Desde el momento en que los cazas se convirtieron en algo pr谩ctico, se inici贸 una verdadera carrera armament铆stica por la superioridad a茅rea", afirma Guttman. "El rendimiento de un avi贸n, su facilidad de manejo, su armamento, su velocidad de ascenso... todos estos factores se convirtieron en una lucha constante por conseguir algo mejor que lo que ten铆a el enemigo".

Los ingenieros aliados respondieron con sus propios cazas monoplaza, como el Sopwith Camel, de fabricaci贸n brit谩nica, llamado as铆 por la protuberancia en forma de joroba en su fuselaje para colocar dos ametralladoras sincronizadas montadas en la parte delantera.

Cuando Sopwith present贸 un "triplano" de tres alas, los alemanes respondieron con el Fokker DR-1, el favorito de nada menos que Manfred von Richthofen, el temido "Bar贸n Rojo", al que se le atribuyeron 80 muertes oficiales antes de que su caza rojo de tres alas fuera finalmente derribado en 1918.

Los aviones Zeppelin bombardean objetivos civiles

Solemos asociar los bombardeos a茅reos con las t谩cticas Blitzkrieg de la Alemania nazi en la Segunda Guerra Mundial, pero la primera campa帽a de bombardeo selectivo tuvo lugar en 1915, cuando Alemania envi贸 dirigibles Zeppelin de gran altura en bombardeos nocturnos sobre objetivos civiles en Londres y Edimburgo.

Los Zeppelines llenos de hidr贸geno, utilizados inicialmente para el reconocimiento, navegaban a 11.000 pies y pod铆an apagar sus motores para realizar ataques sorpresa. La opini贸n p煤blica brit谩nica denunci贸 a los "asesinos de beb茅s" y el ej茅rcito acab贸 desplegando aviones de combate armados con balas incendiarias para incendiar los enormes Zeppelines.

Los primeros aviones bombarderos comenzaron su carrera como aviones de reconocimiento que fueron cargados con m谩s y m谩s armamento a medida que ten铆an que luchar por salir de detr谩s de las l铆neas enemigas. Guttman dice que los mayores aviones de reconocimiento, como el gigante ruso de cuatro motores conocido como Ilya Muramets, empezaron a llevar bombas para lanzarlas sobre el enemigo "como un insulto final".

Los alemanes tomaron una p谩gina del manual ruso y construyeron su propio bombardero masivo llamado Zeppelin Staaken R.VI, un biplano con una envergadura de m谩s de 138 pies que llevaba hasta nueve tripulantes. El temido bombardero alem谩n realiz贸 vuelos a Londres y Par铆s, lanzando bombas de m谩s de 2.200 libras, incluyendo un impacto directo en el Royal Hospital Chelsea de Londres.

Se prepara el escenario para el gran papel de la aviaci贸n en la Segunda Guerra Mundial

Al final de la Primera Guerra Mundial, era "indiscutible", dice Guttman, que los aviones eran el arma del futuro. En 1918, los bombarderos aliados ya volaban en forma de grupos para atacar las f谩bricas de municiones alemanas a lo largo de la frontera francesa, y los cazas alemanes se desplegaban en masa para librar 茅picas batallas a茅reas.

El escenario estaba preparado para la Segunda Guerra Mundial, cuando la superioridad a茅rea fue uno de los factores decisivos para los Aliados tanto en el teatro europeo como en el del Pac铆fico.

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