La Ruta de la Seda: 8 productos comercializados a lo largo de la antigua red

 

La vibrante red abri贸 los intercambios entre culturas lejanas en toda Eurasia central.
La Ruta de la Seda no era una ruta 煤nica, sino una vibrante red comercial que atraves贸 Eurasia central durante siglos, poniendo en contacto a culturas muy lejanas. Viajando en camello y a caballo, comerciantes, n贸madas, misioneros, guerreros y diplom谩ticos no s贸lo intercambiaban productos ex贸ticos, sino que transfer铆an conocimientos, tecnolog铆a, medicina y creencias religiosas que reconfiguraban las antiguas civilizaciones.

El t茅rmino "ruta de la seda" fue acu帽ado en 1877 por Ferdinand Freiherr von Richthofen, un ge贸grafo alem谩n, que se centr贸 en el floreciente comercio de la seda entre el Imperio chino Han (206 a.C. a 220 d.C.) y Roma. Pero los estudiosos modernos reconocen que la Ruta de la Seda (o las Rutas de la Seda) sigui贸 permitiendo el comercio intercontinental hasta que el comercio mar铆timo a gran escala sustituy贸 a las caravanas por tierra en los siglos XVII y XVIII.

He aqu铆 ocho de los bienes comerciales m谩s importantes que alimentaron siglos de intercambio cultural en la Ruta de la Seda:

1. Seda

Se llama Ruta de la Seda por una raz贸n. La seda, producida por primera vez en China ya en el a帽o 3.000 a.C., era el art铆culo ideal para el comercio por tierra de las caravanas de mercaderes y diplom谩ticos que pod铆an recorrer miles de kil贸metros para llegar a su destino, dice Xin Wen, historiador de la China medieval y el Asia interior de la Universidad de Princeton.

"La capacidad de carga era muy limitada, as铆 que se llevaba lo m谩s valioso, pero tambi茅n lo m谩s ligero", dice Wen, cuyo pr贸ximo libro se titula The King's Road: Diplomatic Travelers and the Making of the Silk Road in Eastern Eurasia, 850-1000. "La seda no s贸lo se ajusta exactamente a estas caracter铆sticas -alto valor, bajo peso-, sino que tambi茅n es extremadamente vers谩til".

La 茅lite romana apreciaba la seda china como un textil lujosamente fino, y m谩s tarde, cuando la tecnolog铆a de fabricaci贸n de seda lleg贸 al Mediterr谩neo, los artesanos de Damasco crearon el tejido de seda reversible conocido como damasco.

Pero la seda era m谩s que una prenda de vestir, dice Wen. En las culturas budistas, se utilizaba para confeccionar estandartes rituales o como lienzo para pinturas. En el importante asentamiento de la Ruta de la Seda de Turf谩n, en el este de China, la seda se utilizaba como moneda, escribe la historiadora Valerie Hansen, y en la dinast铆a Tang (618 a 907 d.C.), la seda se recaudaba como una forma de impuesto.

2. Caballos

Los caballos se domesticaron por primera vez en las estepas de Asia Central hacia el a帽o 3700 a.C. y transportaron a las tribus n贸madas que cazaban y hac铆an incursiones por vastos territorios que limitaban con China, India, Persia y el Mediterr谩neo. Una vez que el caballo se introdujo en las sociedades agrarias, se convirti贸 en una herramienta codiciada para el transporte, el cultivo y la caballer铆a, escribe el historiador James Millward en Silk Road: A Very Short Introduction.

El comercio de seda por caballos fue uno de los intercambios m谩s importantes y duraderos de la Ruta de la Seda. Los comerciantes y funcionarios chinos intercambiaban rollos de seda por caballos bien criados de las estepas mongolas y la meseta tibetana. A su vez, las 茅lites n贸madas valoraban la seda por el estatus que confer铆a o por los bienes adicionales que pod铆a comprar.

Wen afirma que los caballos, al proporcionar su propio transporte, eran la mercanc铆a de mayor valor y menor peso en la Ruta de la Seda, y eran "un art铆culo de lujo muy singular para la 茅lite del mundo euroasi谩tico".

No es de extra帽ar que la famosa tumba del emperador chino Qin Shi Huang (259-210 a.C.) no s贸lo contenga 8.000 guerreros de terracota, sino tambi茅n estatuas realistas de 520 caballos de carro y 150 de caballer铆a.

3. Papel

El papel, inventado en China en el siglo II a.C., se extendi贸 por primera vez en Asia con la difusi贸n del budismo. En 751, el papel se introdujo en el mundo isl谩mico cuando las fuerzas 谩rabes se enfrentaron a la dinast铆a Tang en la batalla de Talas. El califa Harun al-Rashid construy贸 un molino de papel en Bagdad que introdujo la fabricaci贸n de papel en Egipto, el norte de 脕frica y Espa帽a, donde el papel lleg贸 finalmente a Europa en los siglos XII y XIII, escribe Millward.

En la Ruta de la Seda, los viajeros llevaban documentos de papel que les serv铆an de pasaporte para cruzar tierras n贸madas o pasar la noche en un caravasar, un oasis de la Ruta de la Seda. Pero la funci贸n m谩s importante del papel a lo largo de la Ruta de la Seda era la de encuadernar textos y libros que transmit铆an sistemas de pensamiento totalmente nuevos, especialmente la religi贸n.

"No es una coincidencia que el budismo se extendiera por China en la misma 茅poca en que el papel se impuso en la regi贸n", dice Wen. "Lo mismo ocurri贸 con el manique铆smo y el zoroastrismo. Uno de los principales significados de la Ruta de la Seda es que sirvi贸 de canal para la difusi贸n de diferentes ideas e interacciones culturales, y gran parte de ello se bas贸 en el papel."

4. Especias

Las especias del este y el sur de Asia, como la canela de Sri Lanka y la casia de China, eran art铆culos comerciales ex贸ticos y codiciados, pero no sol铆an viajar por las rutas terrestres de la Ruta de la Seda. En su lugar, las especias se transportaban principalmente a lo largo de una antigua Ruta de la Seda mar铆tima que un铆a ciudades portuarias desde Indonesia hacia el oeste a trav茅s de la India y la Pen铆nsula Ar谩biga.

A lo largo de la Ruta de la Seda, las especias se valoraban por su uso en la cocina, pero tambi茅n en las ceremonias religiosas y como medicina. Y, a diferencia de la seda, que pod铆a producirse all铆 donde los gusanos de seda pudieran mantenerse vivos, muchas especias proced铆an de plantas que s贸lo crec铆an en entornos muy concretos.

"Eso significa que hay un origen m谩s claro para las especias que para algunos de los otros art铆culos de lujo, lo que aumenta su valor", dice Wen.

5. Jade

Milenios antes de que existiera la Ruta de la Seda, China comerciaba con sus vecinos occidentales a trav茅s de la llamada Ruta del Jade.

El jade, piedra preciosa de color verde cristalino, era fundamental en la cultura ritual china. Cuando los suministros de jade se agotaron en el quinto milenio a.C., China tuvo que establecer relaciones comerciales con sus vecinos occidentales, como el antiguo reino iran铆 de Khotan, en cuyos r铆os abundaban los trozos de jade de nefrita, la mejor variedad de jade para tallar intrincadas figuritas y joyas. El comercio de jade con China floreci贸 durante todo el periodo de la Ruta de la Seda, al igual que el comercio de otras gemas semipreciosas como las perlas.

6. Cristaler铆a

Los occidentales suelen suponer que la mayor铆a de los productos de la Ruta de la Seda viajaban desde el ex贸tico Extremo Oriente hacia el oeste, hasta el Mediterr谩neo y Europa, pero el comercio de la Ruta de la Seda iba en todas las direcciones. Por ejemplo, los arque贸logos que excavan t煤mulos funerarios en China, Corea, Tailandia y Filipinas han encontrado cristaler铆a romana entre las preciadas posesiones de la 茅lite asi谩tica. El distinto tipo de vidrio sodoc谩lcico fabricado en Roma y plasmado en jarrones y copas habr铆a sido intercambiado con entusiasmo por la seda, con la que los romanos estaban obsesionados.

7. Pieles

La taiga es la vasta extensi贸n de bosque de hoja perenne que recorre Siberia en Eurasia y contin煤a hasta Canad谩 en Am茅rica del Norte. En la 茅poca de la Ruta de la Seda, escribe Millward, la taiga atra铆a a resistentes bandas de tramperos que cosechaban pieles de zorro, marta, vis贸n, castor y armi帽o. Esta "ruta de las pieles" del norte suministraba lujosos abrigos y sombreros a las dinast铆as chinas y otras 茅lites euroasi谩ticas. Millward escribe que Gengis Khan ciment贸 una de sus primeras alianzas pol铆ticas con el regalo de un abrigo de marta. En el siglo XVII, en el ocaso de la Ruta de la Seda, los gobernantes de la dinast铆a china Qing pod铆an comprar pieles a los tramperos siberianos.

8. Esclavos

Los esclavos eran un "bien comercial" tr谩gicamente com煤n a lo largo de la Ruta de la Seda. Los ej茅rcitos invasores tomaban cautivos y los vend铆an a comerciantes privados que encontraban compradores en puertos y capitales lejanos, desde Dubl铆n en el oeste hasta Shandong en el este de China, escribe la historiadora de la Ruta de la Seda Susan Whitfield. Los esclavos se convert铆an en sirvientes, animadores y eunucos de las cortes reales.

Wen afirma que, aunque la esclavitud estaba muy extendida en la Eurasia premoderna a lo largo de la Ruta de la Seda, ninguno de estos reinos o sociedades pod铆a clasificarse como "esclavista" del mismo modo que el comercio de esclavos africanos operaba en el Nuevo Mundo.

"Los esclavos eran m谩s bien un adorno de la vida de la 茅lite de la Ruta de la Seda", dice Wen, "no una fuente econ贸mica importante".

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