A pesar de la advertencia "¡Iceberg, adelante!" el Titanic estaba condenado

 

M煤ltiples errores de c谩lculo llevaron al hundimiento del "insumergible" RMS Titanic hace 110 a帽os, a los pocos d铆as de su viaje inaugural a trav茅s del Atl谩ntico.

Tres d铆as despu茅s de que el Titanic zarpara de Southampton (Inglaterra) en su viaje inaugural, el capit谩n Edward J. Smith sigui贸 la rutina habitual de los domingos. Inspeccion贸 el barco pero se neg贸 a realizar un simulacro de seguridad programado. Dirigi贸 un servicio religioso y luego se reuni贸 con sus oficiales para fijar la posici贸n del barco. Seg煤n sus c谩lculos, el Titanic ten铆a una media de 22 nudos. Al ponerse el sol el 14 de abril de 1912, la temperatura baj贸 hasta el punto de congelaci贸n. La superficie del mar brillaba como el cristal, lo que dificultaba la detecci贸n de los icebergs, habituales en el Atl谩ntico Norte en primavera.

No obstante, el capit谩n Smith mantuvo el barco a toda velocidad. Cre铆a que la tripulaci贸n podr铆a reaccionar a tiempo si se divisaba alguno.

Primeros avisos

Efectivamente, los icebergs estaban por delante. A las 7:30 p.m., el Titanic hab铆a recibido cinco avisos de barcos cercanos. El operador de radio Marconi, Jack Phillips, anot贸 un mensaje detallado del barco en el que se se帽alaba la ubicaci贸n de "un fuerte paquete de hielo y un gran n煤mero de icebergs", pero Phillips, ocupado en enviar los mensajes personales de los pasajeros, aparentemente no se lo mostr贸 a ning煤n oficial.

A las 10:55 p.m., otro barco, el Californian, comunic贸 por radio que se hab铆a detenido por completo en medio de un denso campo de hielo. Ninguno de estos mensajes comenzaba con el c贸digo crucial que habr铆a requerido que Phillips se lo mostrara al capit谩n Smith, y Phillips no estaba de humor para interrupciones. La se帽al el茅ctrica del Californian estaba tan cerca que casi ensordece a Phillips. "¡C谩llate, c谩llate!", respondi贸 por radio. "¡Estoy ocupado!" Un rato despu茅s, el operador de radio del Californian cerr贸 por la noche.

Mientras el Titanic avanzaba, los vig铆as Frederick Fleet y Reginald Lee se asomaron a la oscuridad. Justo antes de las 11:40, Fleet not贸 que hab铆a algo m谩s negro que el mar justo delante. A medida que el barco se acercaba, se reconoci贸. Hizo sonar tres veces la campana de aviso y llam贸 al puente.

"¿Qu茅 has visto?", dijo la voz a trav茅s del receptor. "Un iceberg, justo delante", respondi贸 Fleet.

Intentos fallidos

En el puente, el primer oficial William Murdoch tir贸 de la manivela del tel茅grafo de la sala de m谩quinas para "parar" y ladr贸 la orden de virar a la izquierda. Murdoch tambi茅n orden贸 "velocidad m谩xima a popa" para intentar evitar el hielo. Luego puls贸 un bot贸n para cerrar las puertas de los mamparos estancos.

Durante m谩s de 30 segundos, contuvieron la respiraci贸n. En el 煤ltimo momento, la proa del Titanic gir贸 a babor y la monta帽a de hielo se desliz贸 por la banda de estribor. La flota pens贸 que el barco hab铆a escapado.

Pero un iceberg es m谩s de lo que se ve a simple vista -nueve d茅cimas de un iceberg se ocultan bajo la superficie- y su masa submarina perfor贸 las placas del casco de estribor del Titanic. Muchos pasajeros no notaron el impacto, pero los que estaban en la proa supieron que hab铆an chocado con un iceberg porque cayeron trozos en la cubierta del pozo.

Abajo, en las calderas de proa y en las salas de correo, la tripulaci贸n se preocupaba porque el agua entraba a borbotones en los cinco primeros compartimentos. El destino del Titanic estaba claro. Los mamparos "estancos" no servir铆an de nada. S贸lo se elevaban hasta la cubierta E, por encima de la superficie en un barco sano, pero in煤tiles si la proa del barco comenzaba a hundirse y el agua del mar ba帽aba los bordes superiores de los mamparos.

El peso del agua que entraba en los primeros cinco compartimentos hund铆a el barco lo suficiente como para que se derramara m谩s agua en el sexto, lo que hac铆a que el barco se hundiera a煤n m谩s y que se derramara en el s茅ptimo. Inevitablemente, cada compartimento se llenar铆a e inundar铆a el siguiente. La tripulaci贸n estim贸 que al Titanic le quedaban unas dos horas de vida.

"Mujeres y ni帽os, primero"

Smith dio 贸rdenes de enviar una petici贸n de ayuda por radio, disparar los cohetes de socorro y llenar los botes salvavidas.

Un cruel inconveniente de la burocracia se hizo evidente. De acuerdo con las normas de la Junta de Comercio, obsoletas pero todav铆a est谩ndar, todos los barcos de m谩s de 10.000 toneladas deb铆an tener al menos 16 botes salvavidas m谩s balsas y flotadores adicionales. Esas cifras funcionaban bien para los transatl谩nticos de pasajeros de estilo antiguo en 1896, a帽o de su adopci贸n, pero resultaron vergonzosamente inadecuadas para colosos como el Titanic, que registraba m谩s de 46.000 toneladas. La Junta de Comercio tambi茅n cre铆a que los barcos m谩s fuertes de reciente construcci贸n probablemente no podr铆an hundirse, lo que hac铆a que la cuesti贸n de la capacidad de los botes salvavidas fuera discutible

Los botes salvavidas del Titanic, aprobados por la Junta, repartidos entre 16 embarcaciones de madera y cuatro Engelhardts de lona, s贸lo pod铆an albergar a la mitad de las personas a bordo. Muchos tendr铆an que quedarse atr谩s.

Los oficiales del barco sab铆an el n煤mero de personas que pod铆an ocupar los botes salvavidas, pero no los llenaron al m谩ximo por dos razones. En primer lugar, el segundo oficial Charles Lightoller declar贸 que la tripulaci贸n dudaba de que los mecanismos de descenso pudieran soportar el peso de 70 pasajeros por bote lleno. En segundo lugar, los miembros de la tripulaci贸n sab铆an que no pod铆an perder tiempo antes de la puesta a flote; hacerlo supondr铆a el riesgo de que el barco se hundiera antes de que todos los botes salvavidas y los Engelhardts pudieran ser bajados al mar. De hecho, el tiempo se agot贸 en los dos 煤ltimos botes. Uno cay贸 al mar antes de que la tripulaci贸n pudiera completar la botadura, y las olas arrastraron otro por la borda, boca abajo.

¿Por qu茅 tan pocos botes salvavidas?

La l贸gica aceptada dictaba que aunque el Titanic se estrellara, flotar铆a lo suficiente como para permitir el rescate de los pasajeros. Otros buques, especialmente el Arizona en 1879, se hab铆an estrellado contra el hielo y hab铆an sobrevivido. Pero el mundo deb铆a parecer m谩s seguro en 1912, cuando los barcos no s贸lo eran m谩s grandes, sino que tambi茅n pod铆an comunicarse a largas distancias a la velocidad de la luz. El rescate era s贸lo cuesti贸n de llamar a otros capitanes a trav茅s de la "telegraf铆a inal谩mbrica". Por ello, el Titanic ten铆a poca capacidad de botes salvavidas -16 botes salvavidas reglamentarios a bordo junto con cuatro de los llamados botes salvavidas de Engelhardt, embarcaciones m谩s peque帽as con laterales de lona plegables, que se guardaban boca abajo y se soltaban despu茅s de que se hubieran bajado otros botes salvavidas.

El Titanic transportaba unos 2.200 pasajeros en su viaje inaugural, y los botes salvavidas y los colapsables ten铆an espacio para 1.178, m谩s que el n煤mero exigido por las normas de navegaci贸n brit谩nicas, que segu铆an una f贸rmula de seguridad anticuada y s贸lo exig铆an asientos en los botes salvavidas para 962. El 煤nico simulacro de seguridad del Titanic fue, en el mejor de los casos, rudimentario: se bajaron dos botes salvavidas el d铆a de la salida y los pasajeros no recibieron ninguna instrucci贸n sobre c贸mo responder en caso de emergencia.

Momentos finales

El agua segu铆a inundando el barco. Hab铆an pasado aproximadamente dos horas y cuarenta minutos desde que el iceberg choc贸 contra el barco cuando la popa del Titanic se elev贸 por encima del agua y la proa se hundi贸. Los pasajeros de los botes salvavidas vieron con horror c贸mo los que a煤n estaban a bordo sub铆an a la cubierta de popa inclinada para ganar unos 煤ltimos segundos antes de deslizarse o saltar al oc茅ano.

El 15 de abril de 1912, a las 2:20 de la madrugada, el Titanic desapareci贸 bajo las g茅lidas aguas. Todos los que no hab铆an encontrado un asiento en el bote salvavidas se lanzaron al agua helada. Un chaleco salvavidas no sirvi贸 pr谩cticamente de nada. M谩s de 1.500 personas, desde los m谩s ricos hasta la clase trabajadora, se ahogaron o murieron de hipotermia.

Para los que lograron llegar a los botes salvavidas, la ayuda estaba en camino. Mientras se hund铆a, el Titanic consigui贸 ponerse en contacto con el R.M.S. Carpathia, que lleg贸 alrededor de las 4:00 a.m., para rescatar a los 705 supervivientes estimados del Titanic.

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