Carreras de carros: El deporte m谩s popular y peligroso de la antigua Roma

 

En la antigua Roma, una ciudad conocida por su espectacular y violento entretenimiento, hab铆a un deporte que era incluso m谩s popular que las luchas de gladiadores. Las carreras de cuadrigas, que se celebraban en la enorme arena del Circo M谩ximo, situada entre las colinas del Aventino y el Palatino, ofrec铆an a los espectadores la oportunidad de ver a los atrevidos conductores de cuadrigas y sus equipos de caballos dar siete vueltas a una pista de arena de 6.000 metros de longitud, donde alcanzaban velocidades m谩ximas de casi 65 kil贸metros por hora en las rectas y se empujaban rueda a rueda al tomar las curvas cerradas.

Cuando el ganador cruz贸 la l铆nea de meta, se anunci贸 su victoria con el sonido de una trompeta y subi贸 al palco de los jueces, donde recibi贸 una rama de palma, una corona y el dinero del premio. A continuaci贸n, dio una r谩pida vuelta de la victoria, antes de que comenzara la siguiente de las 24 carreras del d铆a, como describe el arque贸logo e historiador del arte de la Universidad del Norte de Illinois, Sinclair Bell.

Era la versi贸n antigua de la NASCAR, salvo que era mucho m谩s peligrosa. Los choques de carros eran frecuentes, con equipos de asistentes que se apresuraban a entrar en la pista y limpiar los restos y los conductores heridos mientras la carrera continuaba.

"Las carreras de carros organizadas ten铆an un atractivo duradero para los romanos", afirma David Matz, profesor y catedr谩tico de cl谩sicas en la Universidad de San Buenaventura, y autor de numerosos libros sobre el mundo antiguo, como Ancient Roman Sports, A-Z: Athletes, Venues, Events and Terms.

Los or铆genes de las carreras de carros

Seg煤n la leyenda, este deporte se remonta al fundador de la ciudad, R贸mulo, que supuestamente supervis贸 la construcci贸n del primer hip贸dromo, el Circo M谩ximo, en el siglo VIII a.C. Las competiciones se convirtieron no s贸lo en el evento deportivo m谩s popular de la antigua Roma, sino en una parte profundamente arraigada de la cultura romana que perdur贸 durante siglos.

Con el tiempo, las carreras se convirtieron en un elaborado ritual impregnado de la religi贸n romana. Seg煤n Bell, el evento comenzaba con una procesi贸n sagrada por las calles de Roma, que inclu铆a estatuas de una docena de dioses romanos diferentes, junto con bailarines, m煤sicos, asistentes al templo y los propios conductores. Finalmente, el desfile llegaba al Circo M谩ximo, donde ya esperaban 200.000 o m谩s espectadores.

Entonces, la atenci贸n se centr贸 en las 12 puertas de salida y en los equipos de carros de dos o cuatro caballos que esperaban para competir. El patrocinador del juego, desde una plataforma sobre la l铆nea de salida, dej贸 caer un pa帽uelo blanco sobre la pista. Las puertas se abrieron, y los corredores irrumpieron en la pista, y r谩pidamente comenzaron a luchar por la posici贸n interior que les dar铆a ventaja.

"El 茅xito de las carreras de cuadrigas requer铆a una combinaci贸n de fuerza f铆sica y resistencia, destreza en la aplicaci贸n de diversas estrategias de carrera y una magn铆fica equitaci贸n", afirma Matz. "La mayor铆a de las carreras contaban con cuadrigas -cuatro caballos- en las que los caballos se un铆an entre s铆. Estos caballos especialmente criados eran animales poderosos, muy nerviosos y a veces imprevisibles. Gestionar el equipo en una carrera era probablemente el mayor reto de un auriga".

Los conductores de cuadrigas ten铆an un estatus bajo, pero pod铆an hacerse ricos

Las carreras de cuadrigas no eran tan espantosas como los combates a muerte entre gladiadores que los romanos organizaban para el p煤blico. Los conductores deb铆an ser extraordinariamente h谩biles y atl茅ticos para poder competir. Como ha escrito Bell, proced铆an de todo el Imperio Romano; la mayor铆a eran esclavos, libertos o extranjeros. Era raro que un conductor fuera un ciudadano romano nacido libre. Los conductores ten铆an un estatus social bajo, y un romano que se convert铆a en auricular no pod铆a ocupar un cargo p煤blico.

Aun as铆, los auriculares eran famosos, y a veces incluso se convert铆an en hombres ricos. Uno de los mejores competidores de este deporte fue un corredor llamado Gaius Appeuleius Diocles, que comenz贸 su carrera en el a帽o 122 d.C., y en el transcurso de sus 24 a帽os de carrera compiti贸 para las cuatro facciones y gan贸 1.462 de las 4.257 carreras en las que particip贸. En su carrera, Diocles gan贸 premios por valor de m谩s de 35.000.000 de sestercios, una denominaci贸n de la moneda romana, que seg煤n el valor del oro ascender铆a a m谩s de 17 millones de d贸lares.

Algunos espectadores probablemente se sintieron atra铆dos por la posibilidad siempre presente de ver un sangriento choque mortal. Pero la multitud que llenaba el Circo M谩ximo encontr贸 muchas otras razones de peso para animar. Matz dice que algunos espectadores probablemente eran adictos a las carreras de carros, que pod铆an apreciar la habilidad y el valor de los conductores.

Otros, al igual que los aficionados a los deportes modernos obsesionados con el Arsenal o los Yankees de Nueva York, eran fervientes seguidores de uno de los varios equipos de carreras, o facciones, que se identificaban por sus colores. Esa lealtad tambi茅n pod铆a estar determinada por la lealtad o el miedo a quien fuera el emperador de turno. Algunos gobernantes romanos -Cal铆gula, Ner贸n y Domiciano, por ejemplo- eran ellos mismos intensos aficionados, y ten铆an sus propias facciones preferidas, dice Matz.

Las carreras de carros como pasatiempo nacional romano

"Las carreras de carros eran un pasatiempo nacional en el que un gran porcentaje de la poblaci贸n de todas las clases se reun铆a, por elecci贸n, para disfrutar de la emoci贸n de las carreras", explica Casey Stark, profesor adjunto de ense帽anza en el departamento de historia de la Bowling Green State University. Adem谩s, "tambi茅n era un lugar para ver y ser visto". La disposici贸n de los asientos reforzaba las disparidades de la sociedad romana. Los mejores asientos eran para los que ten铆an rango, como los senadores romanos, y riqueza, y a menudo el patrocinador del evento o el emperador observaban desde un palco privado".

Adem谩s, "las apuestas en las carreras de carros eran muy populares", afirma Matz. Pero, a diferencia de las apuestas deportivas modernas, no hab铆a ventanillas de apuestas en el hip贸dromo ni corredores de apuestas para organizar el juego. En su lugar, explica Matz, "un espectador pod铆a simplemente dirigirse al aficionado sentado a su lado y proponerle una apuesta para la siguiente carrera".

Algunos apostantes intentaban influir en el resultado de forma sobrenatural. "Se han encontrado varias tablillas con maldiciones cerca de los hip贸dromos romanos, probablemente de personas que se jugaban el dinero, que se utilizaban para dar a su equipo o conductor una ventaja competitiva", dice Stark.

Otros acud铆an al Circo M谩ximo para disfrutar de la gente, o incluso lo utilizaban como el equivalente a un bar de solteros. "El poeta romano Ovidio escribi贸 un relato bastante gr谩fico sobre el esfuerzo de un joven por atraer la atenci贸n de una joven que estaba sentada a su lado en el Circo", dice Matz. "Este tipo de interacciones, ya sean preestablecidas o espont谩neas, eran sin duda muy comunes".

Los disturbios aceleran el fin de las carreras de carros al estilo romano

Las carreras de carros eran tan populares que, incluso despu茅s de la ca铆da de la Roma imperial en el a帽o 476 d.C., el deporte continu贸 durante un tiempo, y los nuevos gobernantes b谩rbaros de la ciudad siguieron celebrando carreras. Tambi茅n sigui贸 siendo popular en el imperio oriental que se hab铆a separado de Roma, aunque finalmente empez贸 a decaer all铆 despu茅s de que el fanatismo de los aficionados llegara a extremos insostenibles. En una carrera muy disputada en Constantinopla, en el a帽o 532 d.C., los seguidores de la facci贸n verde de los corredores se enzarzaron en una pelea con los seguidores de la facci贸n azul.

Cuando las autoridades arrestaron e intentaron colgar a algunos de los infractores, se desat贸 el infierno. Las dos facciones unieron sus fuerzas y exigieron la liberaci贸n de los cautivos, y cuando eso no ocurri贸, incendiaron el hip贸dromo de la ciudad. El infame mot铆n de Nika, que dur贸 varios d铆as, caus贸 la muerte de hasta 30.000 personas.

Esta cat谩strofe "probablemente aceler贸 el fin de las carreras de carros al estilo romano en el imperio oriental", afirma Matz.

Pero incluso despu茅s de la desaparici贸n de este deporte, las carreras de carros no se olvidaron. En la d茅cada de 1880, se incluyeron en la novela Ben-Hur, del general Lew Wallace, que fue adaptada a una obra de teatro que vieron 20 millones de estadounidenses entre 1899 y 1920, con caballos vivos que corr铆an sobre cintas ocultas en el escenario para simular las carreras de carros.

Tambi茅n se hicieron varias versiones cinematogr谩ficas, incluida una superproducci贸n de Hollywood de 1959 protagonizada por Charlton Heston. La 茅pica carrera de cuadrigas de esa pel铆cula requiri贸 elaborados preparativos, incluyendo docenas de caballos que fueron entrenados para mantener la calma cuando las cuadrigas chocaban entre s铆. Se necesitaron cinco d铆as para filmar una versi贸n simulada del espect谩culo deportivo que anta帽o hab铆a cautivado al p煤blico romano.

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