10 grandes huelgas laborales a lo largo de la historia de Estados Unidos

 

Las huelgas han sido una t谩ctica importante, y a veces peligrosa, para los trabajadores que han luchado por mejores salarios y condiciones de trabajo.

Desde la 茅poca colonial, cuando pescadores, panaderos, basureros y sastres intentaban conseguir m谩s dinero o un trato m谩s justo neg谩ndose a realizar su trabajo, la huelga ha sido una t谩ctica importante de los trabajadores estadounidenses. Las huelgas ocuparon un lugar destacado en el surgimiento del movimiento obrero organizado que comenz贸 en serio a mediados y finales del siglo XIX. A lo largo de los a帽os, han desempe帽ado un papel en muchos de los logros del movimiento obrero, desde la mejora de los salarios hasta la jornada laboral de ocho horas y otras mejoras en las condiciones de trabajo.

"No se producen sin que los trabajadores en gran n煤mero vayan a la huelga", explica Erik Loomis, profesor asociado y director de estudios de posgrado en el departamento de historia de la Universidad de Rhode Island, y autor del libro de 2018 A History of America in Ten Strikes. "Era la presi贸n que ejerc铆an tanto los empresarios como el gobierno para hacer algo".

Pero los paros laborales tambi茅n han sido una jugada peligrosa para los trabajadores. En el siglo XIX y principios del XX, los piquetes se enfrentaban a menudo al riesgo de ser golpeados por la polic铆a o por matones reclutados por la patronal. "Estados Unidos tiene una de las historias laborales m谩s violentas del mundo", afirma Judith Stepan-Norris, profesora de investigaci贸n de sociolog铆a en la Universidad de California, Irvine, y coautora de un libro de pr贸xima aparici贸n sobre el movimiento obrero estadounidense entre 1900 y 2015.

Pero incluso cuando no ha habido derramamiento de sangre, los huelguistas han luchado para poner comida en la mesa y pagar el alquiler, dependiendo de los fondos de la huelga, a menudo escasos, y de las contribuciones de miembros simpatizantes de la comunidad y de otros sindicatos. Si la huelga fracasa, tambi茅n han tenido que enfrentarse a la perspectiva de ser despedidos o de tener que ponerse en la cola de los trabajadores de reemplazo para conseguir un puesto.

He aqu铆 10 de las huelgas m谩s importantes de la historia de Estados Unidos.

1. Huelga de Homestead Steel (1892)

Situada justo al otro lado del r铆o Monongahela desde Pittsburgh, la extensa planta sider煤rgica de Carnegie Steel en Homestead fue el escenario de una brutal batalla entre la Asociaci贸n Amalgamada de Trabajadores del Hierro y el Acero y el director ejecutivo de la empresa, Henry Clay Frick, que quer铆a acabar con el poder del sindicato.

En junio de 1892, Frick anunci贸 recortes salariales para los trabajadores sider煤rgicos de Homestead y se neg贸 a negociar con el sindicato, dejando a los trabajadores fuera de la planta. Frick envi贸 a detectives de Pinkerton en barcazas r铆o arriba para proteger a los trabajadores de reemplazo rompehuelgas que planeaba contratar. Los detectives de Pinkerton se hab铆an hecho famosos por infiltrarse en los sindicatos y romper huelgas en todo el pa铆s, incluso en otra planta de Carnegie unos a帽os antes. Cuando se corri贸 la voz de que los Pinkerton se acercaban, miles de trabajadores en huelga y sus familias se precipitaron al r铆o para evitar que llegaran a la orilla. Los Pinkerton se vieron entonces atrapados en un sangriento tiroteo con los huelguistas y se vieron obligados a rendirse.

Finalmente, la Milicia del Estado de Pensilvania fue enviada para reprimir la huelga y el sindicato fue aplastado. Pero Frick estuvo a punto de pagar la victoria con su propia vida, ya que sobrevivi贸 a un intento de asesinato por parte del anarquista Alexander Berkman. La determinaci贸n de los huelguistas de Homestead inspir贸 a otros sindicalistas, pero tambi茅n les mostr贸 lo dif铆cil que ser铆a vencer a una gran empresa que contaba con el apoyo del gobierno.

2. La huelga de Pullman (1894)

En 1893, George Pullman despidi贸 a tres cuartas partes de sus empleados, recort贸 los salarios de muchos de los que recuper贸 en casi un 30% y se neg贸 a reducir los alquileres o los precios de las tiendas en la ciudad de la empresa que gestionaba al sur de Chicago. Al a帽o siguiente, el Sindicato Ferroviario Americano, dirigido por Eugene V. Debs, anunci贸 un boicot a nivel nacional de todos los trenes que transportaban vagones Pullman, para apoyar al local de la ARU cuyos trabajadores estaban empleados por Pullman. La huelga de Pullman fue el primer caso en la historia laboral de Estados Unidos de una acci贸n de simpat铆a, en la que los trabajadores que no est谩n directamente involucrados en una disputa intervienen para ayudar a sus compa帽eros.

Seg煤n el historiador laboral de la Universidad Estatal de Indiana, Richard Schneirov, la ARU consigui贸 paralizar los viajes en tren en 27 estados, un 谩rea que se extend铆a desde Chicago hasta la costa oeste. Pero despu茅s de que la compa帽铆a de Pullman uniera sus fuerzas a las de los gerentes de los ferrocarriles, el fiscal general del presidente Grover Cleveland, Richard Olney, convenci贸 a un juez federal para que emitiera una orden judicial contra los huelguistas, y el propio Cleveland envi贸 10.000 soldados federales para reprimir la huelga. La mayor铆a de los huelguistas fueron finalmente recontratados, excepto los l铆deres sindicales que fueron incluidos en la lista negra de Pullman. Debs cumpli贸 seis meses de prisi贸n por violar la orden judicial y aprovech贸 su estancia entre rejas para leer "El Capital" de Karl Marx. Tras su puesta en libertad, particip贸 activamente en el Partido Socialista y se present贸 cinco veces como candidato a la presidencia de Estados Unidos.

3. La huelga de Pan y Rosas (1912)

Cuando Massachusetts aprob贸 una ley que reduc铆a la semana laboral de 56 a 54 horas, los propietarios de las f谩bricas intentaron anularla acelerando la producci贸n y recortando los salarios de los trabajadores. En Lawrence, Massachusetts, los trabajadores de las f谩bricas textiles respondieron cerrando sus telares y march谩ndose en lo que se conoci贸 como la "Huelga del pan y las rosas". Unos 25.000 trabajadores inmigrantes de Irlanda, Italia, Lituania y otros pa铆ses -la mayor铆a mujeres- se enfrentaron a los propietarios de las f谩bricas, que esperaban un final r谩pido del conflicto, seg煤n el libro de Robert Forrant y Susan Grabski sobre la huelga.

Cuando la AFL, compuesta en su mayor铆a por trabajadores cualificados de raza blanca, no quiso ayudar a los huelguistas de Lawrence, 茅stos se dirigieron a los Trabajadores Industriales del Mundo (IWW), m谩s radicales, que enviaron organizadores y formaron comit茅s de ayuda para proporcionar alimentos, atenci贸n m茅dica y otros tipos de asistencia. Los huelguistas marcharon regularmente por miles a trav茅s del distrito comercial de la ciudad, desafiando a la polic铆a y a la milicia estatal enviada para detenerlos. Algunos huelguistas empezaron a enviar a sus hijos a vivir con simpatizantes en otras ciudades, y cuando las autoridades trataron de impedir que algunos de ellos subieran a un tren con destino a Filadelfia, el violento enfrentamiento resultante cre贸 mucha mala publicidad.

Despu茅s de que el Congreso celebrara audiencias en las que se expusieron las p茅simas condiciones de trabajo en Lawrence, los propietarios se vieron finalmente obligados a sentarse a la mesa de negociaci贸n y, en marzo de 1912, los trabajadores votaron para aceptar su oferta. La huelga no s贸lo fue una gran victoria para el movimiento sindical, sino que tambi茅n estableci贸 la importancia de las mujeres y los inmigrantes en el trabajo organizado.

4. La gran huelga del acero (1919)

Durante la Primera Guerra Mundial, las empresas industriales, los sindicatos y el gobierno de Estados Unidos se unieron para formar la War Labor Board, una organizaci贸n que negoci贸 un acuerdo para evitar las huelgas a cambio de mejorar las condiciones laborales. Sin embargo, la alianza era inc贸moda y, tras el fin de la guerra en noviembre de 1918, la tregua tambi茅n se disolvi贸. Un consorcio de sindicatos que inclu铆a a la Federaci贸n Americana del Trabajo y a la Asociaci贸n Amalgamada de Trabajadores del Hierro, el Acero y el Esta帽o decidi贸 desafiar a U.S. Steel, el mayor empleador del pa铆s y que se negaba a reconocer a los sindicatos, convocando una huelga nacional en septiembre de 1919, en la que 350.000 trabajadores abandonaron sus puestos de trabajo en f谩bricas de seis estados.

Aunque la huelga paraliz贸 temporalmente la producci贸n de acero, finalmente fue aplastada. La polic铆a y los matones contratados por la empresa golpearon a los piquetes, y decenas de miles de trabajadores negros, a los que normalmente no se les permit铆a afiliarse a los sindicatos debido a los prejuicios raciales, fueron contratados como rompehuelgas. En enero de 1920, la AFL finalmente capitul贸, una derrota que supuso un rev茅s para el movimiento obrero.

5. La huelga de brazos ca铆dos de Flint (1936-37)

En Flint, el sindicato United Auto Workers, de un a帽o de antig眉edad, se enfrent贸 a General Motors, una de las empresas m谩s ricas y poderosas del planeta, en un enfrentamiento que supuso un momento de transformaci贸n para el movimiento obrero. En lugar de abandonar el trabajo y dar a la direcci贸n la oportunidad de traer sustitutos no sindicalizados, los trabajadores de la automoci贸n pusieron en marcha una nueva t谩ctica, la huelga de brazos ca铆dos, en la que acamparon dentro de la planta, haciendo imposible la reanudaci贸n de la producci贸n.

"Si la empresa hubiera intentado sustituirlos, habr铆an tenido que librar una batalla individual en cada puesto de trabajo", explica Stepan-Morris. "¿Y qu茅 trabajador de sustituci贸n quiere hacer eso?". Los trabajadores apostaron, lucharon y jugaron al ping-pong en el suelo de la f谩brica, manteni茅ndola inactiva durante 44 d铆as. En enero de 1937, los guardias de seguridad y la polic铆a irrumpieron en la planta, lanzando gases lacrim贸genos, pero los trabajadores se defendieron y mantuvieron la planta en lo que se conoci贸 como la "Batalla de los Toros Corredores".

El gobernador de Michigan, Frank Murphy, que se hab铆a negado a intervenir en favor de GM, envi贸 finalmente a la Guardia Nacional como fuerza de paz, con 贸rdenes de no utilizar la fuerza contra los huelguistas. Murphy acab贸 sirviendo de intermediario en las negociaciones entre GM y el sindicato, que lleg贸 a un acuerdo en febrero de 1937 que dio a los trabajadores organizados una importante victoria.

6. Huelga de la uva en Delano (1965-70)

En California, los trabajadores agr铆colas reci茅n organizados, liderados por el activista de los derechos civiles mexicano-americano C茅sar Ch谩vez y el organizador filipino-americano Larry Itlion, libraron una lucha de cinco a帽os para conseguir mejores salarios y condiciones de trabajo m谩s humanas. Lo consiguieron en parte mediante t谩cticas de protesta no violentas, como marchas y huelgas de hambre, pero tambi茅n aprovecharon la simpat铆a de la opini贸n p煤blica por su situaci贸n, instando a los estadounidenses a boicotear las uvas.

Finalmente, los trabajadores consiguieron un contrato, y su larga lucha tambi茅n llev贸 a los legisladores a promulgar la Ley de Relaciones Laborales Agr铆colas de California de 1975, que dio poder de negociaci贸n colectiva a los trabajadores agr铆colas de todo el estado.

7. Huelga de los trabajadores sanitarios de Memphis (1968)

En febrero de 1968, dos recolectores de basura negros de Memphis murieron aplastados por el mal funcionamiento de un cami贸n compactador. Otros trabajadores negros de los servicios sanitarios se sintieron frustrados por la negativa del ayuntamiento a indemnizar a sus familias. Tambi茅n lo ve铆an como parte de un patr贸n discriminatorio, en el que trabajaban largas jornadas por s贸lo 65 centavos la hora, sin horas extras ni bajas por enfermedad pagadas. Desafiando una orden del alcalde de Memphis, Henry Loeb III, 1.300 trabajadores se negaron a recoger la basura, y se acumularon m谩s de 10.000 toneladas.

La huelga de 1968 tambi茅n se recuerda como el escenario del asesinato del icono de los derechos civiles, el reverendo Martin Luther King Jr., que muri贸 por los disparos de un francotirador mientras estaba en la ciudad apoyando a los huelguistas. Despu茅s de que la viuda de King, Coretta Scott King, encabezara una marcha silenciosa de 40.000 personas por Memphis, la ciudad acept贸 finalmente aumentar los salarios de los trabajadores y reconocer su sindicato.

8. Huelga de los trabajadores de correos (1970)

Los empleados del Departamento de Correos de EE.UU., el precursor del Servicio Postal de EE.UU., se sintieron frustrados tras a帽os de bajos salarios y pocos aumentos por el trabajo f铆sicamente exigente de procesar y entregar el correo de la naci贸n. Ten铆an poca influencia, porque era ilegal que los empleados federales hicieran huelga. Pero en marzo de 1970, los trabajadores postales de Nueva York se pusieron en huelga, desafiando a sus propios dirigentes sindicales, y pronto los trabajadores de otros lugares se unieron a ellos en el mayor paro de empleados del gobierno federal.

Ante la crisis, la administraci贸n del Presidente Richard Nixon envi贸 a miembros de la Guardia Nacional para repartir el correo. Despu茅s de ocho d铆as, los empleados de correos volvieron al trabajo y la administraci贸n de Nixon les dio un aumento de sueldo inmediato y retroactivo. En 1971, cuando se form贸 el USPS, los trabajadores de correos tuvieron derecho a negociar los salarios y las condiciones de trabajo.

9. Huelga de controladores a茅reos (1981)

Tras la ruptura de las negociaciones contractuales entre la Administraci贸n Federal de Aviaci贸n y la Asociaci贸n Profesional de Controladores de Tr谩fico A茅reo (PATCO) en el verano de 1981, casi 13.000 controladores de tr谩fico a茅reo abandonaron el trabajo. En respuesta, el Presidente Ronald Reagan invoc贸 una ley raramente utilizada que prohib铆a a los trabajadores del gobierno hacer huelga, y orden贸 a los controladores que volvieran al trabajo. Despu茅s de que s贸lo el 10% de los trabajadores cumpliera, Reagan despidi贸 al resto y les prohibi贸 volver a trabajar para el gobierno. El sindicato se derrumb贸.

"La huelga de PATCO represent贸 un cambio en la pol铆tica del gobierno federal y de las empresas hacia una hostilidad absoluta hacia los sindicatos", explica Louis M. Kyriakoudes, profesor de historia de la Middle Tennessee State University. La derrota de PATCO, junto con otros factores como la migraci贸n de la industria manufacturera desde el Medio Oeste y el Noreste a los estados del Sur que son hostiles a los sindicatos, contribuy贸 a que los trabajadores organizados de Estados Unidos sufrieran un fuerte descenso en el n煤mero de afiliados.

10. Huelga de los trabajadores de la confecci贸n (1982)

En el barrio de Chinatown de Nueva York, los trabajadores de la confecci贸n trabajaban largas jornadas en condiciones a menudo duras. Pero en 1982, despu茅s de que algunos empleadores intentaran recortar los beneficios de los trabajadores y se negaran a firmar con el Sindicato Internacional de Trabajadores de la Confecci贸n de Damas, casi 20.000 trabajadores -en su mayor铆a mujeres asi谩tico-americanas- se declararon en huelga.

"Mucha gente dio por sentado que las mujeres no quer铆an hacer huelga", recordaba m谩s tarde una organizadora, Katie Quan, en una entrevista con NBC Asian America. "Nunca hab铆an asistido a reuniones y, desde luego, nunca hab铆an hecho una huelga". Pero lo hicieron, y marcharon por Chinatown, pidiendo el reconocimiento del sindicato. Finalmente, los propietarios que se opon铆an al sindicato cedieron. Fue una victoria importante para el sindicato y tambi茅n condujo a un mayor reconocimiento de los derechos de las mujeres.

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