C贸mo Las Vegas se convirti贸 en la meca del juego

 

Se necesit贸 una afluencia de trabajadores de la presa, operadores de juego exiliados de Los 脕ngeles y figuras de la mafia.

Las Vegas era una peque帽a ciudad ferroviaria cuando Nevada la estableci贸 formalmente en 1905. Cinco a帽os despu茅s de su fundaci贸n, el censo de EE.UU. registraba s贸lo 800 residentes. Sin embargo, en la d茅cada de 1950, era conocida como un para铆so tur铆stico del juego, donde los visitantes pod铆an ver un espect谩culo con celebridades como Frank Sinatra y Sammy Davis, Jr. entre los viajes a las mesas de bacar谩.

Aunque la legalizaci贸n del juego en Nevada en 1931 abri贸 las puertas a esta transformaci贸n, eso por s铆 solo no cuenta toda la historia de c贸mo Las Vegas se convirti贸 en la meca del juego por encima de su antigua rival, Reno. La historia tambi茅n incluye la afluencia de trabajadores a proyectos federales en Nevada, la represi贸n del juego ilegal en Los 脕ngeles y la migraci贸n de la mafia a Las Vegas.

El ex polic铆a de antivicio ayud贸 a construir el para铆so (fiscal) del juego

La legalizaci贸n del juego en Nevada en 1931 coincidi贸 con el inicio de la construcci贸n de la presa Hoover, que atrajo a miles de trabajadores a Boulder City. El d铆a de la paga, estos trabajadores viajaban unos 40 kil贸metros hasta Las Vegas para disfrutar del juego en Fremont Street, que era el centro de Las Vegas antes del Strip.

"Uno de los dichos era que la ciudad se volv铆a muy emocionante durante un par de d铆as al mes", dice Michael Green, profesor de historia de la Universidad de Nevada, en Las Vegas. Durante la Segunda Guerra Mundial, la apertura de una planta de magnesio en la cercana Henderson (Nevada) tambi茅n atrajo a una gran poblaci贸n de trabajadores en busca de ocio durante los fines de semana.

Sin embargo, la afluencia de jugadores cada dos semanas no era suficiente para convertir a Las Vegas en una meca del juego. Para ello, se necesitaba gente con experiencia en la gesti贸n de negocios de juego. A partir de 1938, estas personas empezaron a trasladarse a Las Vegas cuando un nuevo alcalde de Los 脕ngeles tom贸 medidas en茅rgicas contra el juego ilegal. Uno de los m谩s influyentes fue Guy McAfee, un polic铆a de Los 脕ngeles de la brigada antivicio que huy贸 de California para evitar ser procesado por dirigir redes de juego y prostituci贸n.

Otro gran punto de inflexi贸n se produjo en 1941, cuando se abri贸 el primer hotel-casino combinado, El Rancho Vegas, en un tramo de la autopista 91 que McAfee apod贸 m谩s tarde "el Strip". El complejo El Rancho Vegas fue importante porque contribuy贸 a hacer del juego "algo que se pod铆a hacer en vacaciones", dice David G. Schwartz, historiador del juego en la Universidad de Nevada, en Las Vegas. "Y eso tuvo mucho 茅xito".

El 茅xito del complejo llev贸 a otros a abrir hoteles-casino. Algunos surgieron en Fremont Street, apodada "Glitter Gulch" por la C谩mara de Comercio en 1946, el mismo a帽o en que McAfee abri贸 all铆 el Golden Nugget. Otros se construyeron en el Strip, una zona fuera de los l铆mites de la ciudad en la que McAfee y otros propietarios de complejos tur铆sticos crearon el municipio no incorporado de Paradise, Nevada, como refugio fiscal.

Los mafiosos aumentaron el negocio con grandes actos en los clubes nocturnos

M谩s o menos al mismo tiempo que McAfee y sus secuaces constru铆an complejos de juego y encontraban formas de evadir impuestos, un nuevo grupo de personas empez贸 a ver el potencial de abrir sus propios casinos en Las Vegas: la mafia.

Una de las primeras figuras importantes de la mafia en la industria del juego de Las Vegas fue Benjamin "Bugsy" Siegel, que ayud贸 a abrir el Flamingo en 1947 en el Strip. Tras el asesinato de Siegel ese mismo a帽o, otras figuras de la mafia empezaron a involucrarse en la industria del juego de la ciudad.

Para los operadores del crimen organizado, "Las Vegas presentaba dos oportunidades paralelas", dice Geoff Schumacher, vicepresidente de exposiciones y programas del Museo de la Mafia de Las Vegas. La primera era que los mafiosos que dirig铆an redes de juego ilegal en otras ciudades pod铆an ganar dinero legal con el juego en Las Vegas. Hasta la d茅cada de 1970, Nevada era el 煤nico estado con juego de casino legal.

"Pero el concepto paralelo que se les ocurri贸 fue el skimming", dice. Esta era la pr谩ctica ilegal de ocultar la cantidad real de dinero que ganaba un casino. "El principal dinero que ganaba la mafia [en Las Vegas] era el que no se tributaba, no se contabilizaba".

En la d茅cada de 1950, la mafia ayud贸 a traer a Las Vegas actuaciones de famosos como forma de atraer a m谩s gente a los casinos. Como los mafiosos dirig铆an clubes nocturnos en muchas ciudades importantes, ten铆an conexiones con artistas como el "Rat Pack" (Frank Sinatra, Dean Martin, Sammy Davis, Jr., Peter Lawford y Joey Bishop), Jerry Lewis, Judy Garland, Liberace y otros. Los clubes y los complejos tur铆sticos tambi茅n compet铆an por tener los actos m谩s espl茅ndidos de las coristas, con filas de mujeres bailando en sincron铆a con trajes escasos, boas de plumas y elaborados tocados. En 1957, el propietario de The Dunes, Harold Minsky, introdujo a las coristas en topless en el men煤 de entretenimiento, contribuyendo a subrayar la imagen de Las Vegas como "ciudad del pecado".

Adem谩s de los famosos y las coristas, muchos complejos tur铆sticos de Las Vegas empezaron a utilizar las pruebas nucleares como forma de atraer a los turistas a los casinos. La ciudad estaba situada a unos 65 kil贸metros del Sitio de Pruebas de Nevada. En las noches anteriores a las detonaciones at贸micas de la madrugada, los complejos tur铆sticos organizaban fiestas que duraban hasta la explosi贸n nuclear visible al amanecer. Las celebraciones pod铆an incluir "c贸cteles at贸micos" especiales o concursos de "Miss Energ铆a At贸mica".

En la era empresarial, el juego ya no es el centro de atenci贸n

A mediados de los a帽os 60 y 70, la propiedad de los complejos tur铆sticos de Las Vegas empez贸 a cambiar. Howard Hughes compr贸 el Desert Inn en 1967, as铆 como muchas otras propiedades de la zona. Las compras de Hughes ayudaron a expulsar a algunos de los personajes de la mafia que hab铆an sido propietarios de hoteles y casinos. El mismo a帽o en que Hughes compr贸 el Desert Inn, Nevada aprob贸 la Ley de Juego Corporativo, que facilitaba a las empresas la gesti贸n de casinos. Esto allan贸 el camino para que las empresas compraran complejos tur铆sticos en Las Vegas, lo que volvi贸 a expulsar a los propietarios de la mafia.

A partir de 1978, cuando Atlantic City abri贸 su primer casino, Las Vegas empez贸 a enfrentarse a la competencia del juego fuera de Nevada. A medida que el juego en los casinos se legalizaba en m谩s partes del pa铆s, los complejos tur铆sticos corporativos empezaron a ofrecer diferentes tipos de atracciones que no se centraban 煤nicamente en atraer a la gente a los casinos.

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