Estos caballeros medievales eran los "superh茅roes" de su 茅poca

 

Cuentos 茅picos, poemas de alabanza y leyendas fant谩sticas se arremolinaban en torno a los caballeros famosos de la Edad Media. Su valent铆a en la batalla y sus victorias en los torneos inspiraron incre铆bles relatos tanto de realidad como de ficci贸n.

Los caballeros son uno de los personajes m谩s emblem谩ticos de la Edad Media. Sus or铆genes se remontan a la ca铆da del Imperio Romano en Europa occidental, cuyo 煤ltimo emperador, R贸mulo Aug煤stulo, fue derrocado por un caudillo germ谩nico en el a帽o 476 d. C. El vac铆o dejado por la destrucci贸n de Roma fue parcialmente llenado por la Iglesia Cat贸lica Romana, y tambi茅n por las relaciones entre la iglesia y los se帽ores locales dominantes.

La Iglesia apoyaba a los se帽ores, en parte al ungir a los reyes y a los se帽ores como gobernantes elegidos por Dios, pero tambi茅n los controlaba por temor a cortar la aprobaci贸n de Dios mediante el interdicto y la excomuni贸n. Las alianzas entre el papado y el rey de los francos duraron 500 a帽os. Con el paso del tiempo, esto se reprodujo en toda Europa y condujo y apoy贸 el surgimiento del feudalismo, un sistema que depend铆a de los caballeros para sostener el reino y la iglesia, y una forma de que la sociedad los reclutara.

El sistema feudal se basaba en una compleja red de derechos y obligaciones entre gobernantes, nobles, siervos, campesinos y hombres libres. Con poco o ning煤n comercio, la tierra y sus productos eran las 煤nicas formas de riqueza y, con ella, de poder. Cada se帽or feudal dominaba su concesi贸n de tierras y a sus habitantes. Con el paso del tiempo, el feudalismo se bas贸 en la uniformidad que hab铆a impuesto previamente el Imperio Romano.

Debido a una cultura guerrera preexistente, los caballeros se convirtieron en superestrellas exaltadas. Eran el producto de un largo entrenamiento tanto en habilidades militares como en asuntos espirituales y sociales. Lo que un铆a a los caballeros como grupo social era un c贸digo detallado de valores, comportamiento y logros, que inclu铆a la cortes铆a, el refinamiento, la honestidad, la generosidad y la galanter铆a. Convertirse en caballero significaba ciertamente desarrollar habilidades de combate y el uso de las armas, pero tambi茅n implicaba cazar, aprender a leer y jugar a juegos como el ajedrez.

Los ideales caballerescos pueden agruparse en tres vertientes: la nobleza de nacimiento, los valores cristianos y la destreza militar. La literatura sobre caballeros, como la del legendario rey Arturo y su corte, se hizo popular y tendr铆a una profunda influencia en los or铆genes de la novela europea. La importancia de la cultura caballeresca en la narrativa persiste hoy en d铆a a trav茅s de su amplio uso en la ficci贸n y el fandom de la fantas铆a, los juegos, la animaci贸n, los programas de televisi贸n y las pel铆culas.

Una forma de entender realmente la naturaleza de la caballer铆a en este periodo es conocer a algunos de los propios caballeros, ya sean figuras hist贸ricas como Ricardo Coraz贸n de Le贸n, o literarias. De hecho, la l铆nea entre el registro hist贸rico y la invenci贸n literaria es a menudo borrosa. Los modelos literarios influyeron en el comportamiento de los caballeros reales, mientras que los caballeros reales ofrecieron abundante material a los escritores de relatos literarios.

El "caballero del cisne"

Uno de los primeros y m谩s representativos ejemplos de caballero fue Godofredo de Bouillon (hacia 1060-1100). A partir del siglo XIV, se le incluy贸 entre los llamados Nueve Dignos: nueve hombres a lo largo de la historia (algunos hist贸ricos, otros legendarios) que se considera que encarnan los ideales de la caballer铆a.

Godofredo era hijo del conde Eustaquio II de Boulogne y de Ida de Lorena, y junto con sus hermanos ayud贸 a dirigir la Primera Cruzada en 1096. La fama y el prestigio de Godofredo entre el variado grupo de barones que comandaban la Cruzada crecieron de tal manera que, cuando los cruzados lograron recuperar Jerusal茅n del dominio isl谩mico en 1099, le ofrecieron a Godofredo el trono del nuevo reino de Jerusal茅n. Godofredo, en un gesto que cumpl铆a todos los requisitos caballerescos, se neg贸 y argument贸 piadosamente que nadie deb铆a llevar una corona de oro en la ciudad donde Cristo hab铆a llevado la corona de espinas. En su lugar, acept贸 ser llamado Defensor del Santo Sepulcro.

Godofredo fue un caballero tan ejemplar que se convirti贸 en leyenda. Se escribieron relatos adornados sobre su viaje a Tierra Santa y se estableci贸 su noble linaje. El m谩s conocido de estos relatos es la leyenda del Caballero del Cisne; originalmente, era la historia de un caballero an贸nimo que aparece en una barca arrastrada por un cisne para rescatar a una damisela en apuros. A finales del siglo XII, las narraciones populares identificaban al protagonista con la dinast铆a de los Bouillon y afirmaban que el misterioso Caballero del Cisne no era otro que el abuelo de Godofredo. Se trataba de una historia que tej铆a realidad y ficci贸n en torno a la figura de uno de los caballeros m谩s reconocidos de la cristiandad. Esta mezcla de evocaci贸n literaria, embellecimiento de la realidad y celebraci贸n de los valores caballerescos se desarroll贸 durante un largo periodo en la Europa medieval, y especialmente en el mundo anglofranc茅s.

El "Maestro de Torneos"

Un caballero muy conocido tanto en Francia como en Inglaterra fue Guillermo Marshal (circa 1146- 1219). Fue consejero real de cuatro reyes ingleses: Enrique II, Ricardo I (conocido popularmente como Coraz贸n de Le贸n), Juan y Enrique III. Incluso los miembros de la corte francesa reconocieron a rega帽adientes que era el mejor caballero del mundo. Guillermo gui贸 sabiamente a estos cuatro reyes a trav茅s de numerosas crisis y peligros, haciendo que su nombre fuera sin贸nimo de modelo de las virtudes caballerescas de su 茅poca.

Los detalles de la vida de Mariscal se han conservado en un relato literario encargado por uno de sus hijos, L'histoire de Guillaume le Mar茅chal, escrito en verso franc茅s antiguo. Sus l铆neas trazan la carrera mete贸rica de Marshal, desde que deja la casa de su padre para formarse como caballero (como segundo hijo, este camino era esperado) hasta las 煤ltimas horas de su vida. Aunque Mariscal no era un caballero corriente, el relato ofrece mucha informaci贸n sobre c贸mo era la vida de los caballeros en general en aquella 茅poca. Se describe la formaci贸n de Marshal en la casa del poderoso noble normando Guillaume de Tancarville, que era t铆o de su madre; su investidura como caballero en 1166; y su primera campa帽a militar.

Pronto, el joven Mariscal encontrar铆a una actividad que marcar铆a su vida y se convertir铆a en una verdadera pasi贸n: el torneo. Estas competiciones eran mucho m谩s brutales que las versiones folcl贸ricas que se celebran hoy en d铆a: m谩s parecidas a batallas que a juegos. Los j贸venes caballeros participaban, individualmente o por equipos, con la esperanza de tener la oportunidad de demostrar su destreza en la lucha y quiz谩s ganar fama y fortuna.

A finales del siglo XII, los torneos estaban en pleno apogeo, y Mariscal destacaba en las justas. Durante m谩s de una d茅cada, se dice que desarticul贸 y captur贸 a m谩s de 500 combatientes cuando iba de torneo en torneo. Los caballeros derrotados deb铆an pagar un rescate. Junto con el bot铆n procedente de la incautaci贸n de arneses y monturas, Mariscal pod铆a disfrutar de una pr谩ctica caballeresca muy valorada: la largueza. La generosidad a la hora de distribuir la recompensa de sus victorias le permiti贸 forjar valiosas lealtades.

Adem谩s de destacar en el campo de los torneos, Marshal actu贸 como maestro de armas y confidente del pr铆ncipe Enrique, hijo de Enrique II de Inglaterra y heredero del trono. El joven pr铆ncipe muri贸 antes de poder llevar la corona, y Guillermo cumpli贸 la promesa que le hab铆a hecho de viajar a Tierra Santa, donde luch贸 durante dos a帽os junto a los templarios. Cuando Marshal regres贸, el rey le ofreci贸 la mano de Isabel de Clare, condesa de Pembroke, una de las herederas m谩s ricas del reino. La uni贸n elev贸 a Marshal a los m谩s altos rangos de la nobleza. Sus d铆as como caballero andante hab铆an terminado.

Marshal seguir铆a brillando en los campos de batalla. Cuando Ricardo Coraz贸n de Le贸n estaba ausente en la Tercera Cruzada, Guillermo protegi贸 su trono contra las maniobras de Juan Lackland, hermano del rey y regente. Tras la muerte de Ricardo, cuando el derecho al trono del mismo Juan estaba en disputa, Mariscal fue uno de los pocos grandes nobles que permanecieron del lado de Juan durante la Primera Guerra de los Barones, en la que la nobleza se rebel贸 y oblig贸 al rey Juan a emitir la carta de derechos conocida como Carta Magna.

Esta inflexible lealtad a la corona sell贸 la reputaci贸n de Guillermo Mariscal como el mejor caballero de su tiempo. Muri贸 poco despu茅s de su 煤ltima gran victoria militar, la batalla de Lincoln, en 1217, en la que consigui贸 expulsar al ej茅rcito franc茅s de Inglaterra y obligar al rey franc茅s a renunciar a su pretensi贸n de ocupar el trono ingl茅s.

El "caballero literario"

Mientras que algunos caballeros se inmortalizaron a trav茅s de los poemas de hechos heroicos que se escribieron sobre ellos, otros crearon esos poemas por s铆 mismos. En torno al estilo de vida caballeresco se desarroll贸 una rica tradici贸n literaria e ilustrativa. El caso m谩s notable es quiz谩 el de Ulrich von Liechtenstein (1200-1278), un caballero de Estiria (hoy en Austria), conocido no s贸lo por sus haza帽as militares, sino tambi茅n por su papel como Minnes盲nger, o trovador.

Fue nombrado caballero en 1223 por Leopoldo VI, duque de Austria, uno de los pol铆ticos y mecenas m谩s destacados de su 茅poca. Leopoldo promovi贸 las actividades caballerescas en su corte y pronto eligi贸 a Ulrich entre la nobleza de Estiria. Ulrich recibi贸 los importantes cargos de senescal y mariscal, pero fue por sus escritos por lo que ha sido recordado.

Se conservan dos obras de Ulrich. En el Frauenbuch, o Libro de las Damas, se lamenta de que el cortejo a las damas, que considera una piedra angular de la caballer铆a, est茅 en declive. La otra, el Frauendienst, o Servicio de las Damas, es una colecci贸n de poes铆a (aparentemente autobiogr谩fica) en la que Ulrich reflexiona sobre las convenciones del amor cort茅s y las actividades caballerescas.

Enmarca estas reflexiones a trav茅s de dos aventuras en honor a su dama. En la primera, el caballero viaja disfrazado de la diosa Venus y compite en justas y torneos desde Venecia hasta Viena. Durante su viaje, se enfrenta y vence a varios cientos de caballeros. En la segunda aventura, esta vez disfrazado del rey Arturo, parte con la intenci贸n de ponerse a prueba contra todo caballero que se cruce en su camino, para llevar el honor a su dama.

Una miniatura de Ulrich von Liechtenstein se encuentra entre las 137 ilustraciones de este tipo incluidas en el Codex Manesse. El c贸dice re煤ne baladas y poemas en alto alem谩n medio de unos 140 Minnes盲nger y fue compilado a principios del siglo XIII. Ulrich aparece en la imagen con una cota de malla y galopando sobre un gran caballo. En su mano derecha sostiene una lanza de justa sin filo y en la izquierda, un escudo. Los poemas y las ilustraciones del C贸dice Manesse son una de las mejores fuentes que se conservan para comprender la vida caballeresca de la 茅poca.

¿El "煤ltimo caballero"?

M谩s adelante, en el siglo XIV, los ideales caballerescos de los h茅roes a caballo estaban cada vez m谩s en desacuerdo con la realidad militar en la que los soldados luchaban a pie. Como resultado de este cambio en la estrategia militar, la caballer铆a de caballeros a caballo perdi贸 el papel esencial que hab铆a desempe帽ado durante 200 a帽os. Cuando el siglo XV se puso en marcha, se redujo a un espect谩culo de la corte. A medida que los caballeros se alejaban del campo de batalla y se dirig铆an a los torneos, las formas ceremoniales de combate se hicieron cada vez m谩s elaboradas. En esta transici贸n surgieron figuras memorables, como Jean II le Meingre (1366-1421), tambi茅n conocido como Boucicaut.

Jean hered贸 su apodo de su padre (Boucicaut significa "cesta de pescado", asociada a la astucia y la avaricia, o -m谩s halagador- "buey cauteloso", asociado a la prudencia y la fuerza). Al igual que su padre, tambi茅n alcanz贸 el cargo de mariscal de Francia, una posici贸n de gran poder.

De ni帽o, fue paje de la corte y particip贸 en su primera expedici贸n militar cuando s贸lo ten铆a 12 a帽os. Dej贸 constancia de su extenuante programa de entrenamiento para fortalecerse. Boucicaut corri贸 grandes distancias, perfeccion贸 el salto desde el suelo a la montura de su caballo y aprendi贸 a subir escaleras utilizando s贸lo los brazos. A los 16 a帽os, fue nombrado caballero y particip贸 en la batalla de Roosebeke, en Flandes, en la que los franceses obtuvieron una importante victoria. Durante dos d茅cadas, fue el h茅roe de los campos de batalla europeos.

Y las batallas continuaron. En 1384, Boucicaut luch贸 junto a la Orden Teut贸nica en su cruzada contra los lituanos en el B谩ltico. A continuaci贸n, fue a Espa帽a, donde luch贸 por Juan I de Castilla contra el invasor ingl茅s Juan de Gante. En los Balcanes, apoy贸 al emperador bizantino contra los turcos. En el actual L铆bano, atac贸 y saque贸 ciudades como Tr铆poli, Sid贸n y Beirut. Con un 茅xito militar tras otro, la carrera de Boucicaut despeg贸 y, en 1391, fue investido mariscal de Francia, como lo hab铆a sido antes su padre. Durante un breve periodo, tambi茅n fue gobernador de G茅nova.

A finales del siglo XIV y principios del XV, Boucicaut se implic贸 en la creaci贸n de 贸rdenes caballerescas. Junto con otros doce caballeros, fund贸 la Dama Blanca del Escudo Verde para proteger a las parientes femeninas de los caballeros ausentes en batalla, en cruzadas o que hab铆an muerto. Esta orden atraer铆a los elogios de la escritora de la corte, Christine de Pisan, que defend铆a abiertamente los derechos de las mujeres.

La peligrosa vida de un caballero a menudo implicaba sufrimiento, y Boucicaut sufri贸 dos grandes derrotas. En primer lugar, form贸 parte del grupo de caballeros cristianos derrotados por los turcos otomanos en Nic贸polis en 1396. Su segunda y definitiva derrota se produjo en la batalla de Agincourt en 1415. Los ingleses capturaron a Boucicaut y lo llevaron a Inglaterra, donde muri贸 en 1421.

El fin de la caballer铆a

Los arcos largos ingleses y los arqueros entrenados se combinaron para lograr la victoria en Agincourt, junto con las t谩cticas de cargas de caballer铆a de ataque furtivo y las maniobras defensivas de los soldados de a pie en masa y sin caballer铆a. Los arcos largos y las nuevas t谩cticas permitieron matar al enemigo a distancia. Las armas de fuego de p贸lvora negra - arcabuces de ca帽贸n largo, mosquetes y pistolas - entraron en escena a finales del siglo XIV, cambiando a煤n m谩s el combate. Los caballeros hab铆an luchado cara a cara con sus enemigos durante mucho tiempo y consideraban que hacerlo era una marca de honor, pero estos cambios hicieron que sus armaduras y m茅todos de combate parecieran anticuados.

Los cambios sist茅micos tambi茅n aceleraron el declive de los caballeros. Los monarcas se hicieron m谩s fuertes y pudieron desarrollar instituciones m谩s modernas para recaudar impuestos, crear tribunales de justicia y financiar ej茅rcitos permanentes. El distanciamiento entre la Iglesia y el Estado creci贸 a medida que ambos compet铆an por el poder y la influencia en toda Europa occidental.

El mundo caballeresco creado por el feudalismo, con sus valores articulados de nobleza, un orden social y religioso arraigado y un c贸digo de conducta cortesano, fue sacudido hasta sus cimientos por estos acontecimientos. El nuevo orden mundial, centrado en una poderosa monarqu铆a y sus administradores, alter贸 radicalmente su sistema de apoyo, sus medios de vida, sus creencias y la propia sociedad que los hab铆a creado. La era de la caballer铆a hab铆a terminado, pero las vidas y leyendas de estos hombres medievales perdurar铆an durante siglos.

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