El experimento de la cometa de Benjamin Franklin: ¿Qu茅 sabemos?

 

El 10 de junio de 1752, Benjam铆n Franklin sac贸 una cometa durante una tormenta para ver si una llave atada a la cuerda provocaba una carga el茅ctrica. O eso es lo que cuenta la historia. De hecho, los historiadores no est谩n muy seguros de la fecha del famoso experimento de Franklin, y algunos han cuestionado si tuvo lugar.

Incluso si el experimento de la cometa y la llave de Franklin tuvo lugar, no se desarroll贸 de la manera que mucha gente cree. Contrariamente a los mitos populares, Franklin no realiz贸 el experimento para demostrar la existencia de la electricidad. Adem谩s, es muy poco probable que un rayo cayera sobre una llave mientras Franklin volaba una cometa, porque si lo hubiera hecho, probablemente habr铆a muerto.

Franklin no escribi贸 mucho sobre el experimento

Todo lo que sabemos sobre el experimento de la cometa y la llave de Franklin proviene de dos fuentes. La primera es una carta que Franklin escribi贸 a su amigo Peter Collinson en octubre de 1752, publicada en The Pennsylvania Gazette y le铆da ante la Royal Society. La segunda es una secci贸n del libro de Joseph Priestley de 1767 Historia y estado actual de la electricidad, en la que Priestley relata lo que presumiblemente le hab铆a contado Franklin sobre el experimento.

En la carta, Franklin escribi贸 que un "Experimento ha tenido 茅xito en Filadelfia" utilizando una cometa y una llave, y detall贸 c贸mo se podr铆a reproducir el experimento. No especific贸 cu谩ndo tuvo lugar el experimento ni si lo hab铆a realizado realmente. Quince a帽os m谩s tarde, Priestley proporcion贸 algunos detalles m谩s, escribiendo que Franklin, de 46 a帽os, y su hijo William, de 22, hab铆an realizado el experimento en alg煤n momento de junio de 1752.

Los estudiosos de Franklin han especulado con que el experimento tuvo lugar alrededor del 10 de junio, aunque nadie sabe realmente en qu茅 fecha ocurri贸. Algunos han teorizado que ocurri贸 m谩s tarde en 1752, mientras que otros han cuestionado si ocurri贸 en absoluto, o al menos han reconocido que hay lugar para la duda.

"El episodio de la cometa, tan firme y fijo en la leyenda, resulta ser tenue y desconcertante en los hechos", escribi贸 Carl Van Doren en su biograf铆a de Benjamin Franklin, ganadora del Premio Pulitzer en 1939. El aspecto legendario de la cometa y del experimento clave ha llevado a mucha gente a creer, err贸neamente, que marc贸 el descubrimiento de la electricidad.

Ben Franklin no descubri贸 la electricidad

La electricidad ya era un fen贸meno conocido a mediados del siglo XVIII. Sin embargo, hab铆a debates sobre la naturaleza de este fen贸meno, y Franklin formaba parte de un grupo de fil贸sofos y cient铆ficos que teorizaban que el rayo era una forma de electricidad.

En marzo de 1750, Franklin escribi贸 una carta a su amigo Collinson sobre su idea de un pararrayos. En julio, public贸 una idea para un experimento en el que se utilizaba un pararrayos para intentar atrapar una carga el茅ctrica en un "frasco de leyden", un recipiente para almacenar cargas el茅ctricas, demostrando as铆 que el rayo era una forma de electricidad.

Las ideas de Franklin circularon por Europa y, en mayo de 1752, dos cient铆ficos franceses -Thomas Dalibard y M. Delor- realizaron por separado versiones exitosas del experimento de Franklin. Seg煤n Priestley, Franklin a煤n no se hab铆a enterado de estos 茅xitos en junio de 1752, cuando estaba esperando la construcci贸n de una aguja para realizar su propio experimento de pararrayos.

Al parecer, Franklin decidi贸 que, en lugar de esperar a la aguja, pod铆a probar su teor铆a haciendo volar una cometa con una llave atada a su cuerda cuando sintiera que se acercaba una tormenta. "[D]ebido al rid铆culo que com煤nmente acompa帽a a los intentos fallidos en la ciencia, no comunic贸 su intenci贸n de experimentar a nadie m谩s que a su hijo, que le ayud贸 a elevar la cometa", escribi贸 Priestley.

A Ben Franklin no le cay贸 un rayo

¿C贸mo habr铆a sido este experimento? Aunque muchos artistas han tratado de representarlo, "la mayor铆a de los cuadros y dibujos que se ven representando a Franklin en este experimento son inexactos", dice Harold D. Wallace Jr., conservador de la divisi贸n de trabajo e industria del Museo Nacional Smithsoniano de Historia Americana.

"Muestran a Franklin de pie en medio del campo", dice, "cuando lo m谩s probable es que 茅l y William estuvieran dentro de alg煤n tipo de cobertizo o cobertizo o algo para evitar que les lloviera, en caso de que empezara a llover". (Es probable que Franklin iniciara el experimento tras percibir un rayo en el aire, pero antes de que empezara a llover, dice Wallace).

El objetivo de Franklin probablemente no era que la cometa y la llave fueran alcanzadas por un rayo; y de hecho, Priestley nunca afirm贸 que fueran alcanzadas por un rayo. Si lo hubieran hecho, Franklin habr铆a muerto casi con toda seguridad o, al menos, habr铆a resultado gravemente herido (en 1753, el cient铆fico alem谩n Georg Wilhelm Reichmann muri贸 mientras intentaba realizar el experimento del pararrayos de Franklin).

Lo que probablemente ocurri贸 es que la llave recogi贸 alguna carga el茅ctrica ambiental de la tormenta. Priestley escribi贸 que Franklin toc贸 la llave y sinti贸 la carga, confirmando que hab铆a captado algo de electricidad del rayo.

Aunque Franklin nunca lleg贸 a realizar el experimento de la cometa y la llave, s铆 se le ocurri贸 la idea del pararrayos que otros probaron. En conjunto, estos experimentos ayudaron a demostrar que el rayo era una forma de electricidad que la gente pod铆a aprovechar, tanto para proteger los edificios altos de los da帽os como para realizar m谩s experimentos.

"La idea de mitigar los peligros naturales es un gran cambio de juego", dice Michael Madeja, jefe de programas educativos de la Biblioteca y Museo de la Sociedad Filos贸fica Americana. "El pararrayos tambi茅n ayud贸 a proporcionar una fuente de carga decente para cosas como frascos de Leyden u otros experimentos el茅ctricos".

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