Los soldados b煤falo en la colina de San Juan

 

Sigue siendo una de las im谩genes m谩s mitificadas de la guerra hispanoamericana: Theodore Roosevelt cargando a caballo, guiando a sus voluntarios Rough Rider por la colina de San Juan en Cuba a trav茅s del humo y el caos de la batalla para conseguir una victoria decisiva. Elaborada cuidadosamente por el propio Roosevelt, es una imagen que elev贸 su perfil p煤blico y ayud贸 a catapultarlo hacia la Casa Blanca.

Pero no es exactamente exacta.

Una combinaci贸n de relaciones p煤blicas astutas y prejuicios raciales hizo demasiado hincapi茅 en el papel de combate de Roosevelt, de 40 a帽os, al tiempo que rest贸 importancia a la valent铆a y las contribuciones de las tropas negras, conocidas como soldados b煤falo, que sirvieron junto a los soldados blancos en ese mismo campo de batalla. En su libro sobre la guerra, Roosevelt los calific贸 de "vagabundos". Pero para muchos historiadores, se encuentran entre los h茅roes m谩s combativos de la guerra de tres semanas.

En su empe帽o por capturar la estrat茅gicamente importante ciudad de Santiago de Cuba, unos 8.000 estadounidenses lucharon por las dos colinas cercanas de San Juan Heights, incluyendo el regimiento de voluntarios de Roosevelt y unos 1.250 soldados negros. A diferencia de la mayor铆a de las guerras estadounidenses, la lucha fue un esfuerzo integrado. "Regulares y voluntarios, negros y blancos, lucharon codo con codo, soportaron el calor abrasador y la lluvia torrencial, y compartieron la comida y la bebida, as铆 como el peligro y la incomodidad", escribi贸 el historiador del Departamento de Defensa de Estados Unidos Frank Schubert en 1998. "Forjaron una victoria que no pertenec铆a principalmente a TR, ni tampoco a los soldados B煤falo. Perteneci贸 a todos ellos".

Roosevelt quer铆a la guerra

El futuro presidente y los soldados negros tomaron caminos extremadamente divergentes hacia ese abrasador campo de batalla en la costa sureste de Cuba aquel verano de 1898.

Desde su puesto de secretario adjunto de la Marina, Roosevelt, un ex comisario de polic铆a de Nueva York de sangre azul, compr贸 armas, municiones y otros equipos para preparar los buques de la Marina para un conflicto en el extranjero. Seg煤n el bi贸grafo Henry Pringle, estos movimientos reflejaban el "ansia de guerra" general de Roosevelt. En 1897, Roosevelt, que apoyaba el expansionismo estadounidense, escribi贸 a un amigo: "Me gustar铆a casi cualquier guerra, porque creo que este pa铆s necesita una".

Roosevelt cumpli贸 su deseo en febrero de 1898, despu茅s de que el acorazado USS Maine explotara en el puerto de La Habana y se hundiera, matando a m谩s de 260 oficiales y marineros. Aunque la causa nunca se determin贸 definitivamente, el incidente aument贸 las tensiones de Estados Unidos con Espa帽a por el brutal trato que daba a los cubanos que se resist铆an a su dominio colonial. Roosevelt calific贸 la explosi贸n del Maine como un "sucio acto de traici贸n" por el que los espa帽oles deb铆an responder. As铆 que cuando el Congreso declar贸 la guerra en abril, renunci贸 a su cargo y no perdi贸 tiempo en formar el 1er Regimiento de Caballer铆a Voluntaria de Estados Unidos. Conocido como los "Rough Riders", contaba con una mezcla variada de atletas, mineros, vaqueros, caballeros de clase alta, nativos americanos, buscadores y otros.

Soldados B煤falo llamados a servir en Cuba

Impresionado por el servicio de los soldados negros en el ej茅rcito de la Uni贸n durante la Guerra Civil, el Congreso cre贸 seis regimientos de caballer铆a e infanter铆a totalmente negros en 1866, un a帽o despu茅s de que terminara el conflicto. M谩s tarde se consolidaron en cuatro regimientos -el 9潞 y el 10潞 de caballer铆a y el 24潞 y el 25潞 de infanter铆a- y las tropas negras sirvieron sobre todo en la frontera occidental, ayudando a construir infraestructuras, a proteger a los colonos blancos y a luchar contra los nativos americanos. Su apodo, Soldados B煤falo, puede provenir de los indios de las llanuras, que comparaban su pelo oscuro y rizado con el pelaje del b煤falo, y su ferocidad en la lucha con la poderosa criatura que veneraban.

Mientras serv铆an en nombre de un gobierno que hab铆a abolido la esclavitud s贸lo unos a帽os antes, las tropas negras soportaron la discriminaci贸n en el ej茅rcito, la segregaci贸n represiva de Jim Crow y los violentos ataques de los civiles, muchos de los cuales se opon铆an a la idea de que los hombres negros tuvieran armas.

Los oficiales militares, asumiendo que las tropas negras ten铆an mayor tolerancia a los climas tropicales e inmunidad a las enfermedades tropicales, los consideraron soldados ideales para desplegar en Cuba, Puerto Rico y Filipinas para ayudar a derrotar a los espa帽oles. De los 17.000 soldados estadounidenses enviados a Cuba, 3.000 eran negros.

Las tropas blancas y negras lucharon codo con codo

Las tropas estadounidenses desembarcaron en el extremo sureste de Cuba el 22 de junio de 1898, con el objetivo de capturar la ciudad portuaria de Santiago de Cuba, donde estaban anclados los espa帽oles. Dos d铆as despu茅s, al enfrentarse al enemigo en Las Gu谩simas, los Rough Riders atacaron primero. Pero ellos, junto con otras tropas, fueron inmovilizados en una intensa escaramuza hasta que lleg贸 el 10潞 regimiento de caballer铆a de los Buffalo y forz贸 la retirada espa帽ola.

Una semana m谩s tarde, el 1 de julio, los estadounidenses se dispusieron a tomar Kettle Hill y San Juan Hill, ambos puntos altos en San Juan Heights, a una milla de Santiago. Los voluntarios de Roosevelt, junto con las tropas regulares alistadas, tanto negras como blancas, fueron asignados a tomar el blocao en la cima de Kettle Hill, mientras que otros regimientos se concentraron en San Juan Hill.

Los Rough Riders y los soldados Buffalo del 9潞 Calvario fueron los primeros en llegar a la cima de Kettle Hill, recibiendo un intenso fuego espa帽ol durante su ascenso y participando en combates cuerpo a cuerpo en las trincheras. Roosevelt se vio frenado cuando su caballo se enganch贸 en un alambre de espino justo debajo de la cima de la colina, lo que le oblig贸 a seguir a pie el resto del d铆a. Despu茅s de tomar el blocao, las unidades estadounidenses bajaron corriendo desde Kettle Hill y atravesaron un valle expuesto para unirse a la batalla campal en San Juan Hill. En el descenso, Roosevelt trat贸 de reunir a los hombres detr谩s de 茅l, pero seg煤n Schubert, s贸lo cinco le oyeron en el ruido y la confusi贸n. El reagrupamiento le retras贸 a煤n m谩s.

Mientras tanto, otras tropas negras y blancas tomaron el control de la segunda colina. El sargento George Berry del 10潞 de Caballer铆a, un soldado b煤falo, llev贸 los colores de su regimiento y los del 3潞, que obtuvo de un soldado blanco herido, y los plant贸 en la cima de la colina de San Juan. En general, escribe el historiador militar Roger D. Cunningham, las tropas negras "contribuyeron significativamente a la r谩pida victoria, ganando cinco Medallas de Honor y 29 Certificados de M茅rito por su gallard铆a bajo el fuego". Un soldado de Buffalo llamado Edward Lee Baker recibi贸 la Medalla de Honor por su gallard铆a el 1 de julio de 1898. La menci贸n de la medalla dice: "Abandon贸 su cobertura y, bajo el fuego, rescat贸 a un camarada herido de morir ahogado". Unos 26 soldados B煤falo murieron en los combates.

Roosevelt domin贸 la narrativa

"Roosevelt no subi贸 a la cima de la colina de San Juan hasta que los combates terminaron", dijo Jerry Tuccille, autor de The Roughest Riders: The Untold Story of the Black Soldiers in the Spanish-American War. "Pero, por supuesto, all铆 arriba le esperaban seis reporteros elegidos a dedo (por 茅l). Le dieron un gran recibimiento... Los medios de comunicaci贸n le adoraban porque era un personaje pintoresco y un aventurero. Era una gran copia".

Los reporteros presentes en el lugar ayudaron a alimentar su leyenda. El conocido escritor de ficci贸n y galardonado corresponsal Richard Harding Davis, con quien Roosevelt hab铆a entablado amistad antes de la guerra, escribi贸 c贸mo, durante la subida de Kettle Hill, el ambicioso teniente coronel, a caballo, se lanz贸 por detr谩s de las tropas regulares para acelerar su avance, y c贸mo galop贸 repetidamente entre los pozos de fusiler铆a para inspirar a los soldados negros y a los Rough Riders por igual.

"Nadie que viera a Roosevelt hacer esa cabalgata esperaba que la terminara con vida", inform贸 Davis sin aliento. "...Parec铆a una temeridad, pero de hecho, marc贸 el ritmo con su caballo e inspir贸 a sus hombres". Observando a Roosevelt, a帽adi贸, "te hac铆a sentir que te gustar铆a animar". M谩s tarde, Roosevelt encarg贸 un cuadro al renombrado artista Frederick Remington sobre su carga en la colina, una imagen memorable pero algo ficticia del soldado vaquero.

Inmediatamente despu茅s de la guerra, Roosevelt elogi贸 el papel de los soldados b煤falo: "Nadie puede decir si fueron los Rough Riders o los hombres [negros] de la 9陋 [Caballer铆a] los que se presentaron con mayor valor para ofrecer sus vidas al servicio de su pa铆s". Pero en su libro titulado The Rough Riders, publicado un a帽o m谩s tarde con una eventual candidatura presidencial en mente, Roosevelt revis贸 su relato, escribiendo: "Las tropas negras eran remisas en sus obligaciones y s贸lo llegaban hasta donde las dirig铆an los oficiales blancos".

Los soldados b煤falo se convirtieron en un s铆mbolo de esperanza

Al a帽o siguiente, 1900, Roosevelt fue elegido vicepresidente de los Estados Unidos. Se convirti贸 en presidente en septiembre de 1901, tras el asesinato del presidente William McKinley.

A su regreso a casa, los soldados B煤falo fueron brevemente agasajados como h茅roes de guerra. Pero pronto descubrieron que sus uniformes no les proteg铆an de la indignidad de la segregaci贸n ni de la violencia racial y el terrorismo.

Sin embargo, para muchos negros estadounidenses, los soldados B煤falo eran s铆mbolos de esperanza: los "h茅roes raciales" de la 茅poca. Su servicio y valor fueron celebrados en los medios de comunicaci贸n, el teatro, la poes铆a y el arte negros.

"A principios de siglo, los negros no ten铆amos mucho que nos ayudara a mantener nuestra fe en nosotros mismos, excepto el orgullo que sent铆amos por el 9潞 y 10潞 de Caballer铆a y el 24潞 y 25潞 de Infanter铆a", escribi贸 Rayford Logan, un importante historiador afroamericano. "Muchos hogares de negros ten铆an grabados de la famosa carga de las tropas de color en la colina de San Juan. Eran nuestros Ralph Bunche, Marian Anderson, Joe Louis y Jackie Robinson".

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