7 misteriosas enfermedades masivas que no tienen explicaci贸n

 

La enfermedad sociog茅nica masiva -tambi茅n conocida como histeria masiva, histeria epid茅mica o contagio hist茅rico- se produce cuando los s铆ntomas sin una causa m茅dica clara se extienden entre los miembros de una comunidad. "Es como el efecto placebo al rev茅s", dice el Dr. Robert Bartholomew, profesor honorario del Departamento de Medicina Psicol贸gica de la Universidad de Auckland.

Durante siglos, las sociedades humanas han tratado de identificar la causa de la histeria colectiva. Los juicios a las brujas de Salem acusaban a las mujeres de brujer铆a. Durante el apogeo de la ansiedad de la Segunda Guerra Mundial, los habitantes de Mattoon (Illinois) tem铆an a un agente malintencionado que esgrim铆a un gas venenoso. "Las histerias masivas y los p谩nicos sociales son bar贸metros de la 茅poca y reflejan nuestros miedos colectivos", dice Bartholomew. Las causas imaginadas detr谩s de estos s铆ntomas reales revelan las ansiedades de cada 茅poca. He aqu铆 siete casos de este tipo a lo largo de la historia.

La peste del baile de 1518

Todo comenz贸 un d铆a de verano en Estrasburgo cuando Frau Troffea comenz贸 a bailar en las calles y no par贸 durante casi una semana. En el plazo de un mes, 400 ciudadanos de la ciudad del este de Francia se vieron afectados por el impulso de bailar hasta caer. Y se cayeron, de golpes, ataques al coraz贸n y agotamiento.

Las autoridades achacaron el estado de trance a la "sangre caliente" y ordenaron que los afectados bailaran d铆a y noche para exorcizar sus demonios, construyendo incluso un escenario y contratando bailarines y m煤sicos. Esto provoc贸 un frenes铆 a煤n mayor. Las versiones de la peste danzante se extendieron a Alemania, Holanda y Suiza.

Algunos historiadores proponen que los bailarines ingirieron accidentalmente cornezuelo, un moho t贸xico relacionado con los espasmos, pero eso no explicar铆a la incre铆ble resistencia de sus ataques. Otros apuntan al estr茅s relacionado con las enfermedades y el hambre que asolaban la regi贸n y a una poblaci贸n sugestionada que cre铆a en la "maldici贸n de la danza" de San Vito.

Los juicios de las brujas de Salem, 1692-1693

En enero de 1692, Elizabeth Parris, de nueve a帽os, y su prima, Abigail Williams, de once, comenzaron a convulsionar en el pueblo de Salem: "Estas ni帽as fueron mordidas y pellizcadas por agentes invisibles… A veces se quedaban mudas, se les tapaba la boca, se les ahogaba la garganta, se les atormentaban los miembros", escribi贸 un cl茅rigo local.

Un m茅dico que acudi贸 al lugar proclam贸 que las primas estaban embrujadas; pronto, las ni帽as de todo el pueblo de Salem sufrieron ataques. Buscando un chivo expiatorio, los juicios de brujas de Salem enfrentaron a vecinos contra vecinos: "El pueblo de Salem sufr铆a de un faccionalismo extremo que se centraba en su controvertido ministro, Samuel Parris, y en el temor a la disminuci贸n del fervor religioso", dice Emerson Baker, autor de A Storm of Witchcraft: The Salem Trials and the American Experience. "La gente estaba preocupada por si el nuevo gobierno ser铆a capaz de defender la colonia de la devastadora guerra fronteriza que Massachusetts hab铆a estado perdiendo contra los franceses y sus aliados nativos americanos. Esto ocurr铆a justo cuando una viruela letal estaba terminando". El hambre y la inflaci贸n eran galopantes gracias a las temperaturas extremas de la "Peque帽a Edad de Hielo" que diezmaban las cosechas.

La culpa se centr贸 en las mujeres impopulares (y en seis hombres) de la ciudad, empezando por Tituba, una mujer esclavizada en la casa de los Parris, y extendi茅ndose a los residentes percibidos como "otros" o que amenazaban el fr谩gil statu quo. La 煤ltima "bruja" de Salem fue indultada 329 a帽os despu茅s de su condena.

La epidemia de temblores de escritura de 1892

En 1892, las manos de las alumnas de Gro脽 Tinz (Alemania) empezaron a temblar incontroladamente cuando intentaban escribir. Algunas experimentaron amnesia y alteraci贸n de la conciencia. Al a帽o siguiente, los estudiantes de Basilea (Suiza) empezaron a temblar.

"El temblor de la escritura de la Europa de finales del siglo XIX fue el resultado directo de un nuevo m茅todo de ense帽anza que consideraba la mente como un m煤sculo que necesitaba ser ejercitado", dice el Dr. Bartholomew. Los ejercicios tediosos y repetitivos supon铆an un coste f铆sico para los alumnos. "Era una forma subconsciente de librarse de las temidas clases de escritura", afirma Bartholomew.

El loco Gasser de Mattoon, 1944

Durante el apogeo de la paranoia de la Segunda Guerra Mundial, la ciudad de Mattoon, Illinois, se llen贸 de informes sobre un hombre misterioso que rociaba con gas a v铆ctimas desprevenidas. La primera fue Aline Kearney, que describi贸 "un olor nauseabundo y dulce en el dormitorio" que me provoc贸 "par谩lisis en las piernas y en la parte inferior del cuerpo". Cuando el marido de Kearney regres贸 del trabajo esa noche, vio a un extra帽o fuera de su casa. La historia de los Kearney se public贸 en la primera p谩gina del peri贸dico local, que proclam贸 que hab铆a un "'merodeador de anestesia' suelto". Pronto, toda la ciudad se llen贸 de informes sobre avistamientos y s铆ntomas similares. Lo 煤nico que viaj贸 m谩s r谩pido fue la noticia del merodeador, que lleg贸 a los titulares de todo el mundo e incit贸 al p谩nico. El misterioso asaltante nunca fue encontrado.

La epidemia del virus de junio de 1962

En junio de 1962, 60 trabajadores de una f谩brica textil estadounidense empezaron a padecer s铆ntomas extra帽os: sarpullidos, n谩useas y entumecimiento. Los medios de comunicaci贸n se apoderaron r谩pidamente de la noticia y la bautizaron como la "plaga de bichos de junio" por los insectos que los trabajadores cre铆an que los estaban enfermando. Sin embargo, los entom贸logos que acudieron al lugar de los hechos no encontraron rastro alguno de los bichos de junio.

Los psic贸logos que entrevistaron a los trabajadores enfermos descubrieron que m谩s del 90% de las v铆ctimas trabajaban en el mismo turno, la mayor铆a hac铆an horas extras y que 50 de ellos s贸lo empezaron a informar de sus s铆ntomas despu茅s de haber visto la cobertura medi谩tica del brote. El estr茅s, unido al poder de la sugesti贸n, fueron los probables culpables.

La epidemia de la risa de Tanganica, 1962

Tras los cambios radicales que se produjeron despu茅s de la dura lucha por la independencia de Gran Breta帽a en 1961, el territorio de 脕frica Oriental conocido ahora como Tanzania cerr贸 sus escuelas durante semanas porque decenas de alumnas no pod铆an dejar de re铆r. Al final de la epidemia, m谩s de 1.000 personas fueron arrastradas y cuatro escuelas se vieron obligadas a cerrar temporalmente. No fue un asunto de risa; los estudiantes estresados tambi茅n mostraron sarpullidos, desmayos y problemas respiratorios. El diagn贸stico oficial fue de histeria colectiva.

Hombres mono en la India, 2001

Los cortes de electricidad sacudieron Delhi durante una ola de calor en mayo de 2001. Los residentes que buscaban alivio del calor durmiendo en sus tejados empezaron a denunciar ataques de una misteriosa criatura que parec铆a ser en parte mono y en parte hombre. Las v铆ctimas, en su mayor铆a hombres de bajo nivel socioecon贸mico, acud铆an a los m茅dicos con heridas confusas como marcas de mordeduras. Dos personas murieron al caer asustadas: una desde un tejado y otra en unas escaleras. Un informe m茅dico encargado por la polic铆a determin贸 que las heridas eran autoinfligidas y que la histeria desatada por las im谩genes en los medios de comunicaci贸n y los cotilleos descontrolados asustaba a los lugare帽os.

La posesi贸n demon铆aca, los gaseadores locos y los hombres mono pueden parecer f谩ciles de ridiculizar, pero los miedos y el dolor que causaron estos p谩nicos fueron reales. "El diagn贸stico de enfermedades sociog茅nicas masivas por parte de los funcionarios de salud p煤blica suele ser objeto de controversia y protestas p煤blicas porque existe el estigma… de que las v铆ctimas est谩n perturbadas mentalmente, 'locas' o fingiendo. Esto no es cierto", dice Bartholomew. "La enfermedad sociog茅nica masiva est谩 impulsada por una creencia. Todos tenemos creencias, por tanto, todos somos v铆ctimas potenciales".

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