El sorprendente ascenso del General Grant de cadete a comandante

 

Cuando la Guerra Civil estadounidense comenz贸 la ma帽ana del 12 de abril de 1861, nadie habr铆a identificado a Ulysses S. Grant como el hombre que llevar铆a al Ej茅rcito de la Uni贸n a la victoria. Antiguo oficial del ej茅rcito, Grant hab铆a dejado el ej茅rcito en 1854. 脡l y su familia vivieron en Missouri antes de trasladarse a Galena, Illinois, en 1860. Cuando estall贸 la guerra, Grant trabajaba como dependiente en la tienda de pieles de su padre.

Galena era un peque帽o pueblo agr铆cola en 1861, y las noticias de la guerra tardaron seis d铆as en llegar despu茅s del ataque a Fort Sumter. Los ciudadanos se movilizaron para luchar contra la secesi贸n, y se celebr贸 una reuni贸n del pueblo para unirse a la causa. Grant dirigi贸 los actos en los que, tras varios discursos enardecedores de representantes de diferentes partidos pol铆ticos, el pueblo unificado se ofreci贸 para formar una compa帽铆a de soldados.

Antes de la guerra

Nacido el 27 de abril de 1822 en Point Pleasant, Ohio, Hiram Ulysses Grant era el mayor de los cinco hijos de Jesse y Hannah Grant. En 1823 la familia Grant se traslad贸 a Georgetown, Ohio, donde el joven Ulysses crecer铆a. Su padre era curtidor, una profesi贸n que a Ulises no le interesaba. En sus memorias, Grant escribi贸: "Detestaba el oficio… pero me gustaba la agricultura y todo empleo en el que se utilizaran caballos". Comenz贸 a estudiar a los cinco a帽os y continu贸 hasta la adolescencia, cuando se sorprendi贸 al saber que su padre le hab铆a conseguido un nombramiento en la Academia Militar de los Estados Unidos en West Point, Nueva York.

Grant comenz贸 sus estudios en West Point en 1839. Era un estudiante algo mediocre con una excelente reputaci贸n por sus habilidades ecuestres. Estudi贸 junto a muchos hombres con los que m谩s tarde luchar铆a. Antes de graduarse en 1843, se encontrar铆a con m谩s de 50 futuros generales de la Guerra Civil, una experiencia que le servir铆a en la guerra que se avecinaba.

Nombrado teniente segundo por derecho propio, el primer destino de Grant fue el Cuarto Regimiento de Infanter铆a, ubicado en el Cuartel Jefferson, cerca de San Luis, Missouri. Louis, Missouri. All铆 se enamor贸 de Julia Dent, la hermana de su compa帽ero de cuarto en West Point, y se comprometi贸 con ella antes de ser llamado a filas para luchar en la Guerra de M茅xico, sirviendo en muchas batallas importantes y siendo condecorado dos veces por su valor. Despu茅s de la guerra, Grant regres贸 a Missouri y se cas贸 con Julia en 1848. Renunci贸 al Ej茅rcito de los Estados Unidos como capit谩n en 1854, estableci茅ndose primero en Missouri y luego traslad谩ndose en 1860 a Galena, Illinois.

Batallas en el r铆o

Tras el estallido de los combates en Fort Sumter el 12 de abril de 1861, Grant sab铆a de qu茅 lado estaba. En una carta a su padre, Jesse, en abril de 1861, escribi贸: "Ahora s贸lo hay dos partidos, los traidores y los patriotas, y en lo sucesivo quiero estar en el segundo". Despu茅s de organizar a los voluntarios de Illinois y recibir un r谩pido ascenso, el 21潞 Regimiento del Coronel Grant fue trasladado a Missouri en julio de 1861, donde cayeron m谩s regimientos bajo el mando de Grant, lo que le vali贸 otro ascenso, esta vez a general de brigada.

Las habilidades de Grant atrajeron la atenci贸n del comandante de la Uni贸n del Departamento del Oeste, el general de divisi贸n John C. Fr茅mont, quien le encarg贸 que planificara una campa帽a por el r铆o Misisipi, quiz谩s la arteria de transporte m谩s vital de los Estados Unidos en ese momento y clave para debilitar a la Confederaci贸n. Los contratiempos se produjeron cuando el presidente Lincoln apart贸 a Fr茅mont del mando despu茅s de que 茅ste anunciara su intenci贸n de liberar a los esclavizados pertenecientes a los traidores. Lincoln no estaba dispuesto a enemistarse con los esclavistas en Estados fronterizos disputados como Missouri y Kentucky, pero el regalo de despedida de Fr茅mont a la Uni贸n fue su elecci贸n del general de brigada Ulysses Grant para comandar las tropas en El Cairo, Illinois.

El 7 de noviembre, Grant naveg贸 por el Mississippi con 3.000 hombres y tom贸 un puesto de avanzada confederado en Belmont, Missouri, frente a la fuertemente fortificada Columbus, Kentucky, donde las bater铆as rebeldes se cern铆an sobre el r铆o. Sus tropas, reclutas en bruto de Illinois y Iowa, lo celebraron a lo grande, lo que permiti贸 al mayor general confederado Leonidas Polk transportar refuerzos a trav茅s del r铆o y bloquear la ruta de escape de Grant.

La euforia dio paso al p谩nico cuando Polk bombarde贸 las fuerzas de Grant. Algunos oficiales de la Uni贸n quer铆an rendirse, pero Grant no quiso. "Entramos y podemos salir", dijo. Al sacar a sus fuerzas de Belmont, Grant se gan贸 la reputaci贸n de que nunca se rendir铆a.

A finales de enero de 1862, Grant abandon贸 el Mississippi y avanz贸 hacia el sur hasta el r铆o Tennessee con 17.000 hombres en barcos de vapor, protegidos por ca帽oneras acorazadas comandadas por el oficial de bandera Andrew Foote. Los primeros acorazados que entraron en combate durante la guerra, abrieron fuego el 6 de febrero contra Fort Henry, un basti贸n confederado de baja altitud y barrido por la inundaci贸n, cuyos artilleros fueron sometidos a golpes antes de que las tropas que Grant envi贸 a tierra llegaran al fuerte.

Esa victoria le ayud贸 a despejar el camino para seguir el r铆o Tennessee hasta lo m谩s profundo del territorio enemigo. Pero antes de que eso ocurriera, tuvo que enfrentarse a Fort Donelson, situado en las cercan铆as del r铆o Cumberland y crucial para la defensa de la capital de Tennessee, Nashville.

Situado en un terreno elevado y fuertemente defendido, Fort Donelson resisti贸 el ataque de los acorazados de Foote, pero fue acorralado por las tropas de Grant bajo el mando de los generales de brigada John McClernand, Charles F. G. y el general de brigada John McClernand. John McClernand, Charles F. Smith y Lew Wallace. Los tres generales confederados que compart铆an el mando del fuerte -John Floyd, Gideon Pillow y Simon Buckner- intentaron escapar el 15 de febrero, pero Grant rechaz贸 sus fuerzas.

Esa noche, Floyd y Pillow huyeron en barco, dejando atr谩s a 13.000 hombres bajo el mando de Buckner, que busc贸 una tregua. Buckner era amigo de Grant en West Point y quiz谩s esperaba una respuesta m谩s suave que la que recibi贸. "No se pueden aceptar m谩s condiciones que una rendici贸n incondicional e inmediata", respondi贸 Grant, y Buckner cedi贸.

Las experiencias pasadas de Grant en West Point y en la Guerra de M茅xico dieron una ventaja a la Uni贸n. Conoc铆a a muchos de los hombres contra los que luchaba y utiliz贸 ese conocimiento en su beneficio. En sus memorias, Grant escribi贸: "Yo hab铆a conocido al General Pillow en M茅xico, y juzgu茅 que con cualquier fuerza, por peque帽a que fuera, podr铆a marchar hasta el alcance de cualquier intrincamiento que se le diera. . . . Sab铆a que Floyd estaba al mando, pero no era un soldado". Simon Buckner estaba un a帽o detr谩s de Grant en West Point, y los dos hab铆an sido amigos all铆. Cuando Buckner vino a discutir los t茅rminos de la rendici贸n, record贸 Grant m谩s tarde, Buckner me dijo "[a m铆] que si 茅l hubiera estado al mando no habr铆a llegado a Donelson tan f谩cilmente como lo hice. Le dije que si 茅l hubiera estado al mando no lo habr铆a intentado de la forma en que lo hice".

La noticia de la victoria de Grant -que llev贸 a la captura de Nashville- lo convirti贸 en un h茅roe nacional. Sus iniciales, U. S., pasaron a significar "rendici贸n incondicional" y la determinaci贸n del T铆o Sam de aplastar la rebeli贸n. El 茅xito de Grant en estas dos batallas le permitir铆a consolidarse como un l铆der a tener en cuenta.

Ba帽o de sangre en Shiloh

Despu茅s de capturar Fort Donelson y ascender al rango de general de divisi贸n, Grant reanud贸 su avance por el Tennessee en marzo y desembarc贸 en Pittsburg Landing, en la orilla oeste del r铆o, justo por encima de la frontera entre Tennessee y Misisipi. Su objetivo era Corinth, Mississippi, un nudo ferroviario vital a unas 20 millas de distancia. Estaba en manos del general Albert Sidney Johnston, el comandante opositor en el oeste y uno de los oficiales confederados de m谩s alto rango.

Grant asumi贸 que Johnston permanecer铆a a la defensiva y plane贸 asaltar Corinto una vez que llegaran los refuerzos de la Uni贸n al mando del mayor general Don Carlos Buell, que hab铆a tomado Nashville. El subordinado de confianza de Grant, el general de brigada William Sherman, acamp贸 cerca de una peque帽a iglesia llamada Shiloh. Al igual que Grant, Sherman no tem铆a el asalto y no orden贸 a sus hombres atrincherarse. Mientras tanto, 40.000 confederados dirigidos por Johnston avanzaron sin ser detectados desde Corinto hasta estar a pocos kil贸metros de la posici贸n de Sherman en Shiloh.

Al amanecer del domingo 6 de abril, Johnston envi贸 al cuerpo del mayor general William Hardee contra las sorprendidas fuerzas de Grant. "¡Dios m铆o, nos han atacado!", grit贸 el general Sherman; muchos de sus hombres segu铆an en sus tiendas. Retrocedieron junto con las fuerzas expuestas del general de brigada Benjamin Prentiss mientras otros dos cuerpos confederados al mando de los generales de divisi贸n Braxton Bragg y Leonard Bragg se enfrentaban a Grant. Braxton Bragg y Leonidas Polk entraron en la batalla. Sin embargo, el enjambre de confederados pronto perdi贸 cohesi贸n, permitiendo a sus enemigos reagruparse. Al mediod铆a, los federales hab铆an establecido una nueva l铆nea de batalla cerca de un camino hundido y un campo llamado Hornet's Nest (Nido de Avispas) por la furiosa lucha que all铆 se libraba.

Alrededor de las dos de la tarde, Johnston cabalg贸 hacia adelante para reunir a sus tropas y fue alcanzado por una bala que le cort贸 una arteria y m谩s tarde ese mismo d铆a le quit贸 la vida. Su sucesor, el general de brigada P.G.T. Beauregard, continu贸 lanzando a las fuerzas confederadas al mortal Nido de Avispas. Las fuerzas de la Uni贸n resistieron lo suficiente para que Grant preparara una 煤ltima l铆nea de defensa cerca del r铆o. El mayor general Lew Wallace se equivoc贸 de camino y lleg贸 con retraso, pero Sherman se mantuvo firme en el flanco derecho de Grant mientras las ca帽oneras de la Uni贸n en el r铆o atacaban a los confederados que se acercaban.

Con la luz del d铆a disminuyendo, Beauregard concluy贸 que su victoria era "suficientemente completa" y pospuso m谩s ataques, esperando que Grant se retirara a trav茅s del Tennessee esa noche. Grant, sin embargo, cre铆a que la Uni贸n pod铆a dar la vuelta a la situaci贸n; m谩s tarde recordar铆a: "Tan seguro estaba antes de que cesaran los disparos el d铆a 6 de que el d铆a siguiente traer铆a la victoria a nuestras armas si s贸lo pod铆amos tomar la iniciativa, que visit茅 a cada comandante de divisi贸n en persona antes de que llegaran los refuerzos al campo".

Afortunadamente, las fuerzas de la Uni贸n fueron reforzadas por Buell, reci茅n llegado de Nashville, que transport贸 miles de hombres a trav茅s del r铆o durante la noche. A primera hora del 7 de abril, Grant contraatac贸 con sus tropas frescas e hizo retroceder a los confederados. "Este d铆a", escribi贸 Grant, "todo era favorable al bando de la Uni贸n. Ahora nos hemos convertido en el partido atacante. A media tarde, Beauregard redujo sus p茅rdidas y se retir贸 a Corinth, protegido por su retaguardia bajo el mando del coronel Nathan Bedford Forrest, cuya caballer铆a rechaz贸 a los federales al d铆a siguiente en Fallen Timbers.

Grant hab铆a resistido en Shiloh, una victoria t茅cnica ensombrecida por el terrible coste humano: m谩s de 13.000 bajas de la Uni贸n y casi 11.000 de la Confederaci贸n. Fue, con mucho, la batalla m谩s sangrienta librada desde la fundaci贸n de la naci贸n. La buena reputaci贸n de Beauregard en el Sur se ech贸 a perder, y Grant se enfrent贸 a una tormenta de cr铆ticas por haber bajado la guardia. Algunos pidieron su despido, pero Lincoln le ofreci贸 un respaldo memorable: "No puedo prescindir de este hombre; 茅l lucha".

La campa帽a de Vicksburg

En los meses siguientes a Shiloh, los comandantes de la Uni贸n debatieron sus pr贸ximos movimientos. Lograron tomar Corinth, Mississippi, el 30 de mayo de 1862. Debido a la controversia que rode贸 a Shiloh, Grant fue marginado brevemente; fue restituido en julio como comandante del Ej茅rcito del Tennessee por el comandante superior del Ej茅rcito de la Uni贸n en el teatro de operaciones occidental, el mayor general Henry Halleck.

Las fuerzas de la Uni贸n empezaron entonces a dirigir su atenci贸n hacia nuevos objetivos confederados a lo largo del r铆o Misisipi. Muchos estuvieron de acuerdo en que la opci贸n obvia era Vicksburg. Conocido como el Gibraltar de la Confederaci贸n, Vicksburg estaba encaramado en unos acantilados sobre el Misisipi, protegido por grandes ca帽ones que disuad铆an de un asalto por el r铆o y unos alrededores pantanosos que desalentaban un ataque por tierra. Sin embargo, Grant estaba decidido a tomar ese basti贸n rebelde en la orilla oriental del r铆o, contra viento y marea, y gratificar al presidente Lincoln, que lo hab铆a apoyado despu茅s de Shiloh.

Una de las pocas cosas en las que Abraham Lincoln y Jefferson Davis estaban de acuerdo era la importancia estrat茅gica de Vicksburg. Era la arteria vital a trav茅s de la cual la Confederaci贸n recib铆a los env铆os de Luisiana, Arkansas y Texas, incluidas las armas europeas importadas a trav茅s de M茅xico para evitar el bloqueo federal. Vicksburg era la "cabeza de clavo que manten铆a unidas las dos mitades del Sur", dijo Davis.

Las bater铆as de la ciudad tambi茅n dividieron a la Uni贸n al impedir que sus fuerzas se movieran libremente entre la Nueva Orleans ocupada por los federales y Memphis y que sus agricultores del oeste enviaran productos r铆o abajo a mercados lejanos. "Vicksburg es la clave", dijo Lincoln. "La guerra nunca podr谩 concluirse hasta que esa llave est茅 en nuestro bolsillo".

A finales de enero de 1863, Grant traslad贸 su cuartel general de Memphis a Young's Point, Luisiana, r铆o arriba de Vicksburg, y llev贸 a cabo "experimentos" para burlar sus defensas. Los intentos fracasaron al no encontrar un camino a trav茅s de los bayous al norte de la ciudad que permitiera a Grant acercarse a Vicksburg desde el este, donde el terreno era m谩s firme y la ciudad m谩s vulnerable. As铆 que plane贸 en su lugar marchar hacia el sur, bien al oeste de las bater铆as de la ciudad, mientras que las lanchas ca帽oneras dirigidas por el Almirante David Dixon Porter se encargaban de esa tarea. Con la ayuda de la flota de Porter, las fuerzas de la Uni贸n cruzar铆an el Mississippi y se adentrar铆an en el interior, barriendo hacia el este de Vicksburg como una serpiente que rodea a su presa.

Al abandonar el r铆o, que le serv铆a de l铆nea de suministro y avenida de retirada, Grant se arriesgaba a quedar aislado. Sherman le inst贸 a abandonar el plan, argumentando que cuando "cualquier gran cuerpo de tropas se mueve contra un enemigo debe hacerlo desde una base de suministros" y nunca perder el contacto con esa base. Grant le agradeci贸 su "consejo amistoso" pero sigui贸 adelante. Dej贸 el cuerpo de Sherman al norte de la ciudad temporalmente para preocupar a los defensores de Vicksburg organizando distracciones en Haynes Bluff y Snyder's Bluff. Si todo sal铆a como estaba previsto, el cuerpo de Sherman formar铆a m谩s tarde la cola de la serpiente mientras Grant atacaba la ciudad.

En la noche del 16 de abril, los acorazados de Porter navegaron r铆o abajo, pasando por Vicksburg, y se enzarzaron en un estruendoso duelo con los artilleros rebeldes en los acantilados. "Nuestras bater铆as estaban en pleno juego", observ贸 un oficial confederado, "disparando a la l铆nea de ca帽ones". La flota de Porter sali贸 pr谩cticamente ilesa, pero se enfrent贸 a una prueba a煤n m谩s dura en Grand Gulf, donde Grant planeaba cruzar a la orilla este. La artiller铆a confederada luch贸 ferozmente con las ca帽oneras durante cinco horas el 29 de abril, induciendo a Grant a evitar Grand Gulf y a marchar m谩s al sur hacia Bruinsburg, donde sus tropas cruzaron con seguridad el d铆a 30.

Sherman, mientras tanto, estaba haciendo su parte atacando a los confederados bajo el mando del mayor general Carter Stevenson al norte de Vicksburg. Stevenson escribi贸 al Tte. Gral. John Pemberton, el comandante en Vicksburg, que 茅ste era el "verdadero ataque" y que los movimientos federales por debajo de Vicksburg deb铆an ser una finta. "Env铆enme refuerzos", le suplic贸. Pemberton entonces record贸 las fuerzas que hab铆a enviado al sur, lo que sirvi贸 al prop贸sito de Grant. Despu茅s de derrotar a los confederados superados en n煤mero del general de brigada John Bowen en Port Gibson el 1 de mayo, Grant tom贸 Raymond el 12 de mayo y entr贸 en la capital de Mississippi, Jackson, dos d铆as despu茅s.

Su r谩pido avance impidi贸 que el Gral. Joseph Johnston -de vuelta a la acci贸n despu茅s de haber sido herido en Seven Pines un a帽o antes- llegara a Vicksburg a trav茅s de Jackson y reforzara a Pemberton. Grant empeor贸 las cosas para los defensores de Vicksburg cortando el ferrocarril de Jackson que los abastec铆a, mientras sus propias tropas viv铆an de la tierra confiscando las cosechas y el ganado de la poblaci贸n.

Vicksburg asediado

Con retraso, Pemberton sali贸 de Vicksburg para desafiar a Grant en Champion Hill el 16 de mayo. El cuerpo del mayor general James McPherson ayud贸 a Grant a rechazar a Pemberton, que se retir贸 a Vicksburg a trav茅s del Gran R铆o Negro y quem贸 el puente tras 茅l. Los ingenieros federales no tardaron en salvar el r铆o con pontones, y Grant lanz贸 dos ataques decididos pero infructuosos contra las defensas de Vicksburg, el 19 y el 22 de mayo, antes de sitiar la ciudad. "Esta es una lucha a muerte", escribi贸 Sherman, que se hab铆a unido a Grant, "y ser谩 terrible".

Los artilleros federales bombardearon Vicksburg, empujando a los civiles a cuevas cavadas a toda prisa. Aislados por tierra y por agua, donde la flota de Porter dominaba, las tropas y los habitantes hambrientos se alimentaban de caballos, perros y ratas. Mientras el cerco federal se estrechaba y la enfermedad y la hambruna se extend铆an, un soldado confederado envi贸 a Pemberton un mensaje muy claro: "Si no puede alimentarnos, ser谩 mejor que nos rinda, por horrible que sea la idea, antes de permitir que este noble ej茅rcito se deshaga con la deserci贸n".

Cuando Pemberton busc贸 las condiciones el 3 de julio, Grant insisti贸 primero en la rendici贸n incondicional, pero luego accedi贸 a liberar a los defensores de Vicksburg bajo palabra (lo que requer铆a que se comprometieran a no volver a tomar las armas). Antes del amanecer del 4 de julio, Pemberton rindi贸 la ciudad y sus fuerzas. El triunfo de Grant en Vicksburg (y la derrota simult谩nea de Lee en Gettysburg) hizo que este fuera el D铆a de la Independencia m谩s fat铆dico de Estados Unidos desde 1776.

Despu茅s de Vicksburg, Grant y su equipo consiguieron otra importante victoria para la Uni贸n tras tomar Chattanooga en oto帽o de 1863, a帽adiendo otro 茅xito a su historial, que los dirigentes de la Uni贸n no pod铆an ignorar. La guerra en el Oeste sac贸 lo mejor de Grant, alimentando su talento y permiti茅ndole crecer, mientras que la guerra en el Este no hab铆a sido m谩s que un desaf铆o para la Uni贸n. Las derrotas y los fracasos de las campa帽as acosaron al presidente Lincoln, que se encontr贸 despidiendo a un general tras otro.

Lincoln vio la soluci贸n de la naci贸n en Grant, y la naci贸n estuvo de acuerdo. A principios de 1864, el teniente general Ulysses S. Grant se convirti贸 en el segundo estadounidense, despu茅s de George Washington, en ascender en el escalaf贸n y obtener este honor sin brevet. Grant asumi贸 entonces el mando de todos los ej茅rcitos de los Estados Unidos y comenz贸 a planificar las campa帽as que derrotar铆an a la Confederaci贸n.

Cuando Grant recibi贸 el encargo de Lincoln, respondi贸 humildemente: "Con la ayuda de los nobles ej茅rcitos que han luchado en tantos campos por nuestro pa铆s com煤n, ser谩 mi m谩s sincero esfuerzo no defraudar sus expectativas. Siento todo el peso de las responsabilidades que ahora recaen sobre m铆; y s茅 que si se cumplen, se deber谩 a esos ej茅rcitos y, sobre todo, al favor de esa Providencia que gu铆a tanto a las naciones como a los hombres." El camino de Grant hacia la victoria no ser铆a f谩cil, pero su tenacidad, sus t谩cticas y su fe en sus hombres -desde sus generales hasta sus soldados de a pie- ayudar铆an a derrotar a la Confederaci贸n y a unir a la naci贸n.

 

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